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Mujeres indias casadas durante su infancia se rebelan contra las bodas arregladas

Santadevi Meghwal tenía 11 meses cuando su familia la casó con un niño de nueve años | Foto: AFP

Santadevi Meghwal tenía 11 meses cuando su familia la casó con un niño de nueve años | Foto: AFP

Buscan anular los matrimonios, una opción más rápida que el divorcio y menos costosa socialmente para ellas

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La amenazas, el acoso y la discriminación no logran quebrar la voluntad de Santadevi Meghwal, una joven estudiante de 20 años determinada a obtener la anulación de su casamiento, arreglado por sus padres cuando tenía apenas 11 meses.

Santadevi Maghwal, fue condenada al ostracismo (exclusión voluntaria o forzosa de los oficios públicos) y multada por el consejo de aldea, integrado exclusivamente por hombres, forma parte de un número de mujeres cada vez más importante que se rebelan contra esa tradición ancestral.

Meghwal tenía solamente 11 meses cuando su familia la casó con un niño de nueve años de una aldea vecina, en el desértico estado de Rajastán, donde las bodas de niños eran moneda corriente en el pasado.

La joven estudiante recuerda que vio a su marido por primera vez cuando una amiga, cuya familia había asistido a la ceremonia 15 años antes, le señaló a un hombre borracho que gritaba insultos delante de la escuela.

"Mi amiga se acercó y me dijo que era mi marido'", rememoró Meghwal, quien salió corriendo hacia su casa para preguntarle a sus padres si era cierto.

"Les pregunté por qué me casaron así", cuenta sentada en un banco de la universidad de Jodhpur, donde culmina estudios de arte.

Aunque la práctica es ilegal, millones de niños son casados de esa forma en las zonas rurales pobres de India.

Alrededor de 50% de mujeres de entre 20 y 24 años declararon haber sido casadas antes de cumplir 18 años, según cifras oficiales.

Esa costumbre es particularmente fuerte en Rajastán donde los poderosos consejos de aldea, integrados por los hombres de una misma casta, dirigen en forma autoritaria la vida social.

Sin embargo, poco a poco los jóvenes comenzaron a rebelarse, exigiendo la anulación de esos matrimonios, con el apoyo de una ONG local y del gobierno.

Meghwal tendría que haberse ido a vivir con su marido a los 17 años, pero cuando sus suegros vinieron a buscarla se negó a acompañarlos. De esa forma inició una larga lucha contra el consejo de aldea, que le hace sufrir numerosas represalias.

El consejo de aldea le prohibió a Meghwal, y a su familia, participar en la vida pública.

Su padre, un albañil, fue condenado a una multa de 1,6 millones de rupias (unos 21.500 euros) que no puede pagar.

En mayo pasado, Meghwal pidió ayuda a la ONG Sarathi Trust, que trabaja para anular los matrimonios arreglados y, hace tres años, obtuvo un primer triunfo judicial.

"Un rayo de luz"

"El casamiento de un niño es como un cuarto oscuro. Y en el interior encontramos un rayo de luz", contó Kriti Bharti, directora de Sarathi Trust, refiriéndose a un artículo desconocido de una ley que permite la anulación de los casamientos arreglados.

En los últimos tres años Bharti obtuvo la anulación de 27 casamientos en Rajastán, opción más rápida que el divorcio y menos costosa socialmente para las mujeres.

Con el consentimiento de ambas partes y la prueba de la edad, las mujeres evitan ser apartadas de la comunidad, como sucede con el divorcio, explicó Barthi.

Meghwal espera obtener la anulación de su matrimonio a pesar de la oposición de su marido, con quien nunca vivió y la amenaza de secuestro.

Cada año, al celebrarse la fiesta religiosa de Akshaya Tritiya, propicia a los casamientos en India, las autoridades lanzaron operaciones contra las bodas de menores.

En Rajastán, la policía y los asistentes sociales interrumpen las ceremonias e incitan a los sacerdotes y a los comerciantes a no trabajar para las bodas de menores.

Esas campañas y la ayuda financiera a las familias permitieron reducir los matrimonios infantiles.

Sin embargo, Joachim Theis, responsable del programa de protección de la infancia de la UNICEF en India, expuso que terminar con la práctica llevará muchos años.

Las familias perpetúan esa tradición con la esperanza de que sus hijas sean mantenidas por los suegros y evitar que tengan relaciones sexuales antes de la boda, un tabú en India.

Para las jovencitas, esa tradición es una catástrofe. Muy a menudo se ven obligadas a abandonar la escuela, a quedar confinadas en el hogar. Además quedan embarazadas muy jóvenes, algo nocivo para su salud y la de sus hijos.

"Esas jóvenes reciben menos educación, tienen más dificultades para educar a sus hijos y están más expuestas a la violencia", dijo el responsable de la UNICEF.

Meghwal, que aspira a ser profesora, quiere demostrar a la comunidad que ella es la única responsable de su modo de vida.

"Me casaré un día, pero después de haber terminado mis estudios y de conseguir mi independencia", expresó con lágrimas en los ojos.