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Investigan nuevo tratamiento que podría curar y prevenir la malaria

Mosquitos que producen la malaria / Reuters

Mosquitos que producen la malaria / Reuters

Investigadores hallaron una enzima esencial para que se desarrolle el parásito Plasmodium, causante de la malaria, que puede ser inhibida con fármacos para combatir la enfermedad

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Un grupo de científicos internacionales investiga un nuevo tratamiento contra la malaria con el potencial de curar, prevenir y bloquear la transmisión de una enfermedad que, según la OMS, provocó 660.000 muertes en el mundo en 2010.

Los investigadores publican en el último número de la revista Nature el hallazgo de una enzima esencial para que se desarrolle el parásito Plasmodium, causante de la malaria, que puede ser inhibida con fármacos para combatir la enfermedad.

El estudio, encabezado por la bioquímica Elizabeth A. Winzeler, del Instituto de Genómica de la Fundación Novartis de Investigación, en California (EE UU), muestra cómo una nueva clase de medicamentos, derivados de la imidazopiridina, actúan sobre esa encima y han demostrado ser eficaces en roedores en todas las fases de la enfermedad.

El parásito Plasmodium se introduce en el cuerpo humano a través de la picadura de una hembra del mosquito Anopheles infectada con malaria y migra primero al hígado, donde se multiplica. Más tarde entra al torrente sanguíneo, y es entonces cuando se manifiestan los síntomas febriles de la malaria.

Incluso cuando el parásito ha desaparecido de la sangre y un paciente está aparentemente curado, el Plasmodium se mantiene en el hígado de forma latente, lo que provoca que los síntomas de la malaria reaparezcan cíclicamente.

Por ese motivo, los investigadores subrayan que para eliminar la enfermedad deben buscarse medicamentos de "actuación amplia", que combatan al parásito cuando ya ha entrado en la sangre, para que remitan los síntomas, pero que también limpien el hígado, para evitar recaídas, y bloqueen asimismo la capacidad del Plasmodium para infectar a un nuevo mosquito y frenar así la propagación.

En la búsqueda de ese medicamento, han identificado una encima denominada fosfatidilinositol-4OH quinasa (PI(4)K), que está involucrada en todas las fases de la vida del parásito y que queda inhibida por la imidazopiridina.

El mecanismo ha demostrado su eficacia en roedores, mientras que por el momento los fármacos con los que se ha experimentado han resultado eficaces en la fase sintomática de dos de las clases más comunes del parásito que afectan a los humanos.

En cuanto a la fase hepática de la enfermedad, la imidazopiridina ha resultado activa hasta ahora contra una especie del parásito que afecta a los primates.

Los investigadores señalaron que la aparición de parásitos resistentes ha "disminuido la efectividad de las terapias actuales contra la malaria" y que "tan solo un medicamento en el mercado es capaz de eliminar a los parásitos latentes en el hígado".

Los autores el estudio subrayan que el PI(4)K es la primera diana sobre la que se puede actuar que afecta a todos los ciclos de la vida del parásito y concluyen que los resultados de esta investigación son los "cimientos para el desarrollo" de una nueva generación de fármacos contra la malaria.