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Futuro presidente de Panamá hereda la ampliación del Canal

Canal de Panamá | AP

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El mandatario saliente Ricardo Martinelli adjudicó el contrato de ampliación del Canal poco después de empezar su gestión en 2009, para tenerla lista en 2014 en la conmemoración del centenario de la inauguración de la estratégica vía por donde pasa el 5% del comercio marítimo mundial

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El presidente que resulte electo el domingo en Panamá heredará la tarea de completar el sobresaltado proyecto de ampliación del Canal interoceánico, una de las obras de infraestructura más colosales en marcha en América Latina, y de reducir la brecha social en el marco de la pujanza económica.

El mandatario saliente Ricardo Martinelli adjudicó el contrato de ampliación del Canal poco después de empezar su gestión en 2009, para tenerla lista en 2014 en la conmemoración del centenario de la inauguración de la estratégica vía por donde pasa el 5% del comercio marítimo mundial.

Cinco años después la ampliación enfrenta atrasos por problemas de financiamiento y huelgas, y ahora la fecha de conclusión de la obra se fijó para inicios de 2016, según la Autoridad del Canal de Panamá. Eso si no hay más retrasos.

Quien gane las elecciones del 4 de mayo, para las que tres candidatos figuran como favoritos, deberá administrar los recursos que generará al Estado un Canal con más capacidad de tránsito.

"El Canal ampliado debe empezar a producir ingresos muy interesantes ya que si se mantiene la tendencia al crecimiento en el comercio mundial debería producir buenos resultados", vaticinó el analista Felipe Chapman, de la firma de asesoría financiera INDESA.

La expectativas es que los 1.000 millones de dólares anuales que recibe actualmente Panamá por el Canal crezca gradualmente con la ampliación a 3.100 millones a partir de 2025, dijo a AFP el administrador de la vía, Jorge Quijano.

Pero los atrasos en las obras podrían obligar al futuro gobierno a actuar con prudencia fiscal, en contraste con la gestión de Martinelli, cuyas inversiones dieron a Panamá una renovada imagen de modernidad que incluye el primer metro de Centroamérica.

"Un problema es el retraso de las obras del Canal que va a dejar un déficit en los ingresos. Esos ingresos no van a estar listos hasta 2017 y el nuevo gobierno deberá priorizar las inversiones", alertó el analista político y ex diplomático José Blandón.

Aún con los atrasos, los panameños esperan que los recursos del Canal traigan más prosperidad para los 3,8 millones de habitantes, un 26% de los cuales, según cifras del gobierno, viven en la pobreza.

- Dos países -

A las elecciones generales están convocados 2,5 millones de panameños para escoger al presidente, por mayoría simple, y a 71 diputados del congreso unicameral.

El oficialista José Domingo Arias, ex ministro de la Vivienda del actual gobierno, aparece al frente de algunas encuestas de opinión junto al opositor socialdemócrata y ex alcalde capitalino Juan Carlos Navarro.

Un poco atrás se ubica Juan Carlos Varela, un conservador empresario del licor que presenta la particularidad de ser vicepresidente del actual gobierno y al mismo tiempo opositor, desde que el presidente Martinelli lo separó en 2011 de su cargo de canciller.

La actividad proselitista concluyó formalmente la medianoche del jueves, horas después de que Arias cerrara su campaña con una masiva concentración en la capitalina Cinta Costera, que tuvo a Martinelli como personaje central.

Los asistentes llegaron en autobuses o a pie, mientras pequeñas bandas con tambores y trompetas desfilaban por la vía de acceso junto al aledaño Mercado de Mariscos, donde algunos se acercaron a degustar un ceviche o un pescado frito.

"Este es otro país, Martinelli hizo mucho para cambiar las cosas en Panamá, por eso quiero que gane Arias", comentó a la AFP Mirta Molina, una vendedora de 39 años vestida con una camiseta ajustada con propaganda de su candidato.

Martinelli deja a su sucesor un país en pleno boom económico, con un crecimiento de 8,4% en 2013, gracias en parte a los 15.000 millones de dólares invertidos en infraestructura que le ayudaron a salir con una popularidad de 67%, según las encuestas.

Pero algunos, como el taxista Julio Godínez, no creen mucho en ese país moderno atribuido a Martinelli.

"Dicen que él hizo muchas obras. ¿Pero quién no hace obras si tiene dinero? Aumentó impuestos y comenzó a gastar por adelantado el dinero de la ampliación del Canal, de ahí vienen las tales obras", fustigó Godínez mientras conducía por la costera Avenida Balboa.

Los críticos de Martinelli lo acusan de corrupción y autoritarismo. "Hemos perdido absolutamente la independencia de poderes, el presidente controla todo", alertó el economista Aristides Hernández, presidente de la firma Latin Consulting.

Hernández estimó entonces que el mayor reto del futuro gobierno será recuperar la institucionalidad política.

Las autoridades electorales esperan dar los primeros resultados de los comicios unas tres horas después de que cierren las urnas a las 16H00 locales (21H00 GMT), tras nueve horas de votación.