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Bitcoin se vuelve una moneda de verdad

A pesar de haber sido vinculada con una página web de venta de drogas,  se presenta como la manera ideal de hacer transacciones seguras y casi cero costo en Internet

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El bitcoin (un dinero digital que se puede comprar con monedas tradicionales) ha atraído la atención de la gente en los últimos días y no solo por su lamentable popularidad en el mercado negro, sino también por su posible utilidad para las transacciones en  un futuro que pinta cada vez más virtual.

La moneda fue creada en 2009 por un usuario con el seudónimo de Satoshi Nakamoto y su principal característica es que es descentralizada, con lo que no hay intermediarios que la controlen dentro ni fuera de la red, por lo que su valor queda establecido exclusivamente en la red (actualmente pasa de 300 dólares por unidad).

El asunto es muy sencillo: se compra la cantidad de bitcoin que se quiera, un programa genera la moneda (que es un código o "llave” alfanumérica de 33 dígitos creada aleatoriamente y de manera encriptada, la cual empieza con el número 1 o 3).  Por su valor actual, muchos la consideran el oro del nuevo siglo. Así pues, la moneda cuenta con aspectos negativos y otros de grandes posibilidades.

El lado oscuro.  Hasta ahora, la moneda virtual no hacia ruido en ningún lado y su valor era relativamente bajo (20 dólares a comienzos de año) hasta que la semana pasada se difundió la noticia de que en Nueva York hubo una redada en la que confiscaron 144.000 bitcoins (por 28 millones de dolares) en una computadora vinculada a una página web que vendía drogas.

La agencia AP señaló que el sitio Silk Road fue intervenido y detenido Ross William Ulbricht, que está acusado de tres delitos graves relacionados con la operación del portal en Internet. Fue enviado de Nueva York a California a principios de este mes.

Silk Road se hizo famoso como un mercado negro en el que se podía comprar y vender drogas con bitcoins, gracias a su sistema descentralizado que no deja huellas de quien hace la transacción. Al final, se detuvo a Ulbricht porque era quien tenía las monedas pero los compradores de drogas no dejaron rastros.

Este golpe podría haber sido mortal para el prestigio de la moneda virtual pero, al contrario, su valor no ha dejado de crecer.  El País, de España, señaló que el 7 de noviembre la moneda alcanzó una cotización de 321 dólares en la casa de cambio Mt. Gox.

“Actualmente existen casi 12 millones de bitcoins en circulación y en los últimos 7 días se han hecho cerca de 576.000 transacciones distintas En su momento, con la caída de Silk Road se especuló que el golpe a la moneda sería irrecuperable. Solo un mes se ha necesitado para descartar esa posibilidad. Hubo un momento en que los bitcoins cayeron hasta 82 dólares. Uno de los factores para el crecimiento del cambio es la aparición de una nueva compañía dedicada al intercambio de bitcoins conocida como Circle, que le hace la competencia a Mt. Gox. La empresa recibió una inversión inicial de 9 millones de dólares. A diferencia de lo que ha sucedido con otras empresas relacionadas, Circle se ha cuidado de cumplir con las regulaciones gubernamentales para evitar futuros conflictos. También han aparecido inversionistas institucionales y el mercado chino se ha sumado a la moda”, agregó.
 
Oportunidades. El diario The New York Times reportó que algunos empresarios, inversionistas e incluso los comerciantes observan un uso mucho más convencional para bitcoin, lo que ofrece un lado positivo de la moneda. “Están convencidos de que aun cuando no se comprenda mucho su funcionamiento, puede ser un camino para el procesamiento de pagos más bajos y las transacciones más seguras. En lugar de utilizar bitcoin para comprar armas ilegales en los recovecos de la web, dicen, los consumidores comunes la pueden utilizar para comprar los bienes  y tan fácilmente como ahora pasar sus tarjetas de crédito o cuentas de papel de cambio".

Una de las promesas más atractivas de la moneda es que podría reducir significativamente los costos de procesamiento de pagos porque normalmente se suele pagar entre 2% y 3%  del valor de venta cuando se hace una transacción electrónica con tarjeta de crédito. Los minoristas se han quejado de estas cuotas y han buscado otras opciones, pero sin mucha suerte, como .PayPal, sistema de pago en línea, sin embargo igual hay que pagar por la transacción, por lo general, 30 centavos de dólar.  Por la naturaleza del bitcoin estos costos son menores o no existen.

Mientras se espera que su uso se extienda cada vez más, ya hay casos como el de Kristoffer Koch, un estudiante noruego que compró 27 dólares en bitcoins, justo cuando apareció en 2009. Se olvidó de la inversión y encontró 4 años después con que tiene un valor de 886.000 dólares. La información en las redes indica que Koch trabajaba en su tesis sobre el cifrado en Internet cuando decidió invertir 26.60 dólares, en 5.000 bitcoins. Finalizó su tesis y olvidó el experimento, pero tras escuchar muchas noticias sobre la monedad recordó su experimento y comenzó a buscar la clave que había puesto. Cuando la recuperó descubrió que los 5.000 bitcoins se habían convertido en 886.000 dólares, según el diario The Guardian.

Y en Vancouver, Canadá, en un café fue puesto en funcionamiento un telecajero que cambia dólares canadienses por bitcoins y viceversa.
 Solo el futuro señalará si el bitcoin será una moneda fuerte y segura o simplemente una moda pasajera. Por lo pronto, Alemania es el primer país que la reconoce por lo que tiene valor legal y fiscal en ese país.

Lo que se debe saber
Para los interesados en bitcoin, el comienzo es obvio: www.bitcoin.org. En ese sitio hay toda la información necesaria para adentrarse en esta moneda en la red. El portal es claro en advertir: “Bitcoin no le permite enviar correos electrónicos o tomar fotografías, le permite cambiar dinero y valor. Como tal, Bitcoin debe ser tratado con el mismo cuidado que su monedero regular o incluso más que en algunos casos”.

Una vez que ha decidido comprar algunas monedas, es necesario tener un monedero para guardar los bitcoins. Ese monedero debe estar encriptado;  es decir, con una contraseña para evitar que cualquiera trate de retirar los fondos. Esto le ayuda a protegerse contra ladrones y hackers.

Y lo más importante, el precio de la moneda es impredecible, puede aumentar o disminuir en un corto período de tiempo debido a su joven economía, noble naturaleza, y en ocasiones los mercados no líquidos. Por tanto, mantener sus ahorros en bitcoin no es recomendable. Se debe considerar como un activo de alto riesgo y nunca se debe almacenar dinero que no se pueda permitir dar el lujo de perder con bitcoin. Si recibe pagos, muchos proveedores de servicios le permiten convertir instantáneamente a su moneda local.