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Rey despegó en busca de su medio centenar de partidos

José Manuel Rey, defensa del Deportivo Lara | AVS Photo Report

José Manuel Rey, defensa del Deportivo Lara | AVS Photo Report

El zaguero del Lara jugará su encuentro 50 en el torneo continental el jueves, cuando su equipo visite a Newell’s

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Pocos días después de que Rafael Caldera tomará el poder en su segundo mandato, en el viejo Cachamay, el entrenador de Marítimo, el cubano Miguel Sabina, le abrió la puerta a un jovencito de 18 años de edad, para que debutara en la Copa Libertadores.

José Manuel Rey, aún con cabello, jugó su primer partido internacional la tarde del 23 de febrero de 1994 contra Minerven, y cayeron derrotados 2-1 tras recibir tantos de Juan García y de Stalin Rivas.

A su lado esa tarde estuvieron, entre otros, Daniel Nikolac, Franco Rizzi, Reinaldo Restifo y Noel Sanvicente. Edson Rodríguez fue el penúltimo en retirarse, hace tres temporadas, dejando a Rey como el último soldado de esa tropa que sigue de pie. Difícilmente alguno imaginaba que 19 años después, el central seguiría jugando hasta llegar a los 50 partidos en Libertadores, una cifra que alcanzará el jueves cuando Lara visite a Newell’s en Rosario.

Altos y bajos. Pese a su juventud, Rey fue titular del Marítimo, el campeón del fútbol venezolano el año anterior. Jugó los seis partidos de esa edición. Dos ediciones más tarde, el central regresó al torneo pero con la camiseta del Caracas, con la que volvió a jugar los seis partidos de la primera fase.

A partir de 1997, los equipos mexicanos irrumpieron en el torneo, mermando las participaciones venezolanas, por lo que el caraqueño partió al ecuatoriano Emelec, con el que disputó la edición de 2004, en la que anotó su primer gol, contra River Plate.

Rey cumplió los 31 años de edad con menos de 20 partidos en Libertadores, no obstante, los éxitos del Caracas de Noel Sanvicente ­su ex compañero en Marítimo­ le permitieron multiplicar esa cifra.

Sumó otros 10 partidos y tres goles en las ediciones de 2004 y 2006 hasta que pudo romper por primera vez la barrera de la primera fase, en 2007. Ese año le volvió a anotar a River Plate y cayó en los octavos de final contra Santos.

La cuenta comenzó a amenazar el medio centenar en 2009, cuando jugó nueve de los 10 partidos del Caracas que cayó en cuartos de final con Gremio.

Tenía 45 partidos y 35 años de edad, cuando dejó el conjunto rojo.

Aterrizó en el Lara con el que ganó el título del año pasado y la oportunidad de seguir sumando partidos. Ayer, el conjunto crepuscular partió a Argentina y en la convocatoria de Lenín Bastidas destacó la presencia del juvenil Junior Moreno, quien tenía menos de un año de edad cuando Rey debutó en Cachamay. El jueves, en el Estadio Marcelo Bielsa de Rosario podrá ver como juega en su partido 50 en Libertadores.