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El Atlético desafía al Barça, Messi y el orden de la Liga

Diego Costa, delantero del Atlético de Madrid, es el más joven de todos los '9' españoles | REUTERS

Diego Costa, delantero del Atlético de Madrid, es el más joven de todos los '9' españoles | REUTERS

El Barcelona no se ha movido de la cima de la tabla en toda la temporada pasada ni en las 18 jornadas disputadas de la actual, el Atlético no manda en la Liga desde hace más de tres años, desde el 12 de septiembre de 2010

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Atlético de Madrid y Barcelona compiten mañana en un partido en las alturas de la clasificación entre los dos mejores de la primera vuelta, igualados a 49 puntos y con el liderato en juego, al que aspira al equipo rojiblanco, que desafía al conjunto azulgrana, a Lionel Messi y el orden de la Liga.

El Barcelona no se ha movido de la cima de la tabla en toda la temporada pasada ni en las 18 jornadas disputadas de la actual, el Atlético no manda en la Liga desde hace más de tres años, desde el 12 de septiembre de 2010, en la segunda cita del curso 2010-11, y el partido supone una prueba de fuego para ambos equipos.

Sobre todo para el conjunto madrileño, que, en su irrenunciable discurso del partido a partido, representa esta temporada una alternativa al rotundo dominio del campeonato durante los últimos nueve ejercicios de Barcelona y Real Madrid, ganadores del torneo en seis y tres ocasiones, respectivamente, en la década más reciente.

Atlético y Barcelona siguen caminos prácticamente paralelos en esta Liga. Los dos tienen 49 puntos, sólo han perdido cinco de los 54 puntos disputados, han cedido únicamente una derrota y un empate en los primeros 18 capítulos de la competición y sólo la diferencia de goles les separa en la tabla: los azulgranas suman cinco más.

Por delante, 90 minutos para definir el 'campeón' de invierno y un duelo entre técnicos argentinos, Diego Simeone y Gerardo Martino; entre la fuerza colectiva del Atlético y la extraordinaria calidad y fútbol del Barcelona y entre sensacionales jugadores: Messi, Neymar, Pedro, Iniesta o Xavi contra Diego Costa, Villa, Koke o Arda Turan.

Y con el estadio Vicente Calderón, que llenará sus gradas, como escenario. Ahí no ha perdido el Atlético en esta campaña, con trece victorias en todas las competiciones y un empate (1-1), precisamente logrado por el Barça en la Supercopa de España. El último en ganar allí también fue el club catalán, el 12 de mayo de 2013 (1-2).

El Atlético encadena casi cuatro años sin vencer al Barcelona, desde el 14 de febrero de 2010, cuando se impuso por 2-1 en el Manzanares, una racha contra la que también luchará este sábado el equipo rojiblanco, en el que Simeone, su entrenador, saldrá con todo su once tipo, tras las rotaciones que incluyó el martes en Valencia.

El central uruguayo Diego Godín, ya recuperado de una sobrecarga muscular; los centrocampistas Tiago Mendes y Arda Turan, que descansaron de inicio en Mestalla, y el delantero David Villa, que se enfrenta al equipo con el que ganó siete títulos entre 2010 y 2013, volverán a la alineación titular del entrenador argentino.

No habrá más cambios en el once. En el ataque, además de Villa, estará Diego Costa, pero probablemente con más responsabilidades defensivas y más retrasado cuando su rival tenga la pelota. En el medio formará Gabi Fernández con Tiago, en las bandas jugarán Koke y Arda Turan y la retaguardia también será la habitual de este curso.

El lateral derecho será para Juanfran Torres, que podrá jugar después de que el Comité de Competición le haya quitado la tarjeta amarilla recibida ante el Málaga; Joao Miranda y Godín ocuparán el centro de la zaga; Filipe Luis cubrirá la banda izquierda y Thibaut Courtois, fenomenal el martes ante el Valencia, será el guardameta.

Enfrente estará al mejor Barcelona de la temporada, con todos sus efectivos, incluido el argentino Leo Messi, y dispuesto a asaltar mañana el Calderón en un partido fundamental entre los dos mejores equipos del presente campeonato.

No es un partido determinante para la suerte de la Liga, pero sí servirá para marcar la tendencia de unos y otros. Los azulgrana se han sobrepuesto a las dudas que le generó la pérdida de puntos en Pamplona y la derrota en San Mamés para crecer a partir de entonces.

Con un regreso a sus orígenes, el Barça del 'Tata' ha apostado por la presión, la mayor circulación de balón y más intensidad para recuperar sus mejores sensaciones.

Además, Martino se ha encontrado en el momento culminante de la temporada con todos los jugadores disponibles y en la mejor forma. Es el caso de la pareja de delanteros Pedro y Alexis, autores de sendos 'tripletes' en los últimos partidos, o de Cesc Fàbregas, que está en el mejor momento desde que llegó.

La única duda es Neymar, que ha participado poco en los últimos partidos. Por contra, Leo Messi, después de dos meses de baja, regresó en el partido copero ante el Getafe y lo hizo destilando las mejores sensaciones y dos goles.

Con cinco jugadores para tres puestos, la elección será complicada para el técnico del Barça. Una plaza está garantizada para Messi y la clave de la alineación está en la presencia o no de Cesc Fàbregas, un jugador en gran estado de forma, pero que normalmente ocupa la plaza que deja el argentino.

En defensa, Alves, con un síndrome gripal y baja en los primeros partidos del año, podría regresar al lateral derecho. Por la izquierda jugará Jordi Alba y Piqué será uno de los centrales.

Estará acompañado, seguramente, por Javier Mascherano, ya que la opción Marc Bartra no parece muy factible. En la medular, la tripleta Busquets, Xavi e Iniesta parece inamovible.

El arcano es el ataque. Messi es fijo y Martino difícilmente prescindirá de Neymar en un partido de este calibre, así que Pedro o Alexis se jugarán una plaza.

Alineaciones probables:

Atlético de Madrid: Courtois; Juanfran, Miranda, Godín, Filipe; Arda, Gabi, Tiago, Koke; Diego Costa y Villa.

Barcelona: Valdés; Alves, Piqué, Mascherano, Alba; Busquets, Xavi, Iniesta; Pedro, Messi y Neymar.

Árbitro: Mateu Lahoz (C. Valenciano).

Estadio: Vicente Calderón.

Hora: 20.00 (19.00 gmt).