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Su nariz distingue un billón de olores diferentes

Foto REUTERS

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Un grupo de personas fue expuesto a la combinación de 128 moléculas odorantes y mostraron que la percepción del olfato es sorprendente

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El ojo puede ver hasta 10 millones de colores, el oído distinguir 340.000 sonidos, pero ¿cuántos olores puede percibir la nariz? Científicos de la Universidad Rockefeller de Nueva York responden: el ser humano puede distinguir por lo menos un billón de olores diferentes.

Durante décadas, la literatura científica sostenía que la nariz humana —que tiene 400 sensores— podía detectar tan solo 10.000 aromas, recordó Leslie Vosshall, jefa del Laboratorio de Neurogenética de la Universidad Rockefeller, coautora del trabajo publicado en la revista Science.

"Este es el número generalmente aceptado. Sin embargo, nuestro análisis muestra que la capacidad humana para distinguir entre variaciones de olor es mucho más extensa de lo que generalmente se cree", señaló.

Vosshall considera que sería sorprendente que la capacidad olfativa humana hubiera estado limitada, dado que los otros sentidos están mucho más desarrollados. "Los científicos han medido las habilidades visuales y auditivas humanas, pero no habían probado hasta ahora el potencial olfativo", dijo.


En el laboratorio. Para este estudio, liderado por Andreas Keller, los investigadores sometieron a 26 personas a múltiples combinaciones complejas de 128 moléculas odorantes diferentes que solas pueden evocar hierba, cítricos o diferentes productos químicos.

"No queríamos que estos olores fueran fácilmente reconocibles y la mayoría de las mezclas que creamos eran muy desagradables y extrañas. Nos aseguramos de que los participantes se concentraran bien", precisó Keller. Los investigadores pidieron a los voluntarios hacer 264 comparaciones de estas diferentes combinaciones con olores conocidos.

A partir de estas muestras hicieron una extrapolación para calcular cuántos olores podía distinguir una persona si se le presentaban todas las combinaciones posibles de estas 128 moléculas odorantes y determinaron que un sujeto promedio era capaz de distinguir por lo menos un billón de olores.

El grupo de científicos presentó en las conclusiones que el olfato está estrechamente relacionado con el comportamiento humano y esperan que este estudio pueda arrojar luz sobre cómo el cerebro procesa información compleja.


Más aromas
Según Andreas Keller, autor principal de la investigación, decir que el humano puede percibir un billón de olores es quizá un número muy bajo, pues en el mundo real hay muchas más moléculas odorantes de las que se utilizaron en el estudio y que pueden combinarse de innumerables maneras.

Keller piensa que los antepasados del ser humano utilizaban más el olfato que ahora, ya que la refrigeración y el desarrollo de la higiene personal han limitado significativamente los olores en el mundo moderno: "Eso explicaría nuestra actitud de que el olfato no es tan importante como la audición y la visión".