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Diez historias que irrumpieron en 2013

Cerebro masculino y femenino/ Internet

Cerebro masculino y femenino/ Internet

Este año se produjeron avances, eventos y descubrimientos que tendrán repercusión en el futuro. Desde el anuncio de la existencia de numerosos exoplanetas en la Vía Láctea, la salida de la sonda Voyager del Sistema Solar, hasta la producción en laboratorio de miniórganos y una prometedora terapia inmunológica contra el cáncer son algunos de los más destacados en 2013 según prestigiosas revistas como Science, Nature y Scientific American 

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Miles de millones de exoplanetas

Según un estudio liderado por el astrónomo Jonathan Swift del Instituto de Tecnología de California (Caltech), la Vía Láctea contiene al menos un planeta por estrella, lo cual implicaría que existen al menos 100 millardos de exoplanetas (planetas fuera del Sistema Solar). Esta conclusión se basó en observaciones hechas a un sistema planetario de 5 mundos de tamaño similar al de la Tierra que orbitan la estrella enana blanca Kepler-32, ubicada a 915 años luz. Fue descubierto por el telescopio homónimo manejado por la Nasa que hasta ahora ha identificado más de 3.500 posibles planetas y ha confirmado 199.

 

Impacto destructivo

Mientras el mundo aguantaba la respiración por el paso cercano del asteroide 2012 DA14 de 130.000 toneladas, otra roca espacial de 19 metros de diámetro explotó sobre la ciudad rusa de Chelyabinsk y generó una onda de choque que causó destrozos materiales y heridos. Se trató del meteoro más grande que impacta el planeta desde que un asteroide cayó en Tunguska, Siberia, en 1908. El llamado meteoro de Chelyabinsk viajaba a 60 veces la velocidad del sonido. Su impacto y fragmentación en la atmósfera liberó una energía de 500 kilotones de TNT.

Inmunoterapia contra el cáncer

Este año pruebas clínicas han fortalecido el potencial de la inmunoterapia contra el cáncer. Un estudio publicado en la revista Science Translational Medicine reportó que este tratamiento había curado de leucemia aguda a 3 pacientes de 5 tratados, que han estado en remisión entre 5 meses y 2 años. En el trabajo, liderado por Renier Brentjens del Memorial Sloan-Kettering Cancer Center, se utilizaron linfocitos-T manipulados mediante ingeniería genética para reconocer una proteína (CD 19) que solo está presente en las células malignas, buscarlas y destruirlas. Esta es la primera vez que se utiliza con éxito este tipo de terapia en pacientes con leucemia linfoblástica aguda.

Cerebro al desnudo

Un grupo de científicos de la Universidad de Stanford desarrolló un complejo tratamiento químico capaz de volver casi transparentes los tejidos cerebrales. De este modo, es posible aplicar tintes especiales y marcadores fluorescentes que ayuden a detectar neurotransmisores y sustancias químicas del cerebro, fundamentales para incrementar los conocimientos sobre este órgano. El tratamiento llamado Clarity es aplicable en humanos y ha funcionado al 100% con ratones de laboratorio. Los expertos aseguran que esta técnica permitirá avanzar en la comprensión de enfermedades como el autismo o el alzheimer.

 

Hito de carbono

Por primera vez en la historia humana los niveles de dióxido de carbono (CO2) en la atmósfera superaron 400 ppm (partes por millón). El registro se realizó en la estación ubicada en el volcán Mauna Loa en Hawaii, que hace estas mediciones desde 1958. El CO2 se genera por la quema de combustibles fósiles, y es considerado el culpable del incremento de la temperatura del planeta. La última vez que el CO2 estuvo por encima de este récord fue hace 3 millones a 5 millones de años, cuando el ser humano aún no caminaba sobre la faz de la Tierra.

Un paso hacia la clonación terapéutica humana

Un trabajo publicado en la revista Cell por Shoukhrat Mitalipov, biólogo reproductivo de Universidad de Salud y Ciencia de Oregón en Beaverton, Estados Unidos, mostró por primera vez la creación de células madre embrionarias humanas a partir de muestras de tejido tomados de una persona. Mitalipov tomó una célula de piel donada por un paciente la cual fue insertada a un óvulo no fertilizado cuyo núcleo había sido removido. El óvulo reprogramó el ADN a un estado embrionario y se dividió hasta que llegó al estado de blastocito. Luego estas células se cultivaron para crear células madres estables, compatibles con el donante y que pueden convertirse en cualquier tipo de célula del cuerpo humano.

Muchos científicos habían tratado de crear líneas de células humanas mediante la clonación por SCNT sin éxito hasta ahora. El logro de Mitalipov estuvo en una pequeña modificación durante el proceso: añadir cafeína. Esta sustancia fue decisiva para lograr el resultado deseado, ya que permitió manipular el óvulo para transferir el ADN del donante sin que se activase antes de tiempo.

Sonda Voyager dijo adiós al Sistema Solar

La Nasa anunció que la Voyager 1, lanzada hace 36 años, se convirtió oficialmente en el primer objeto hecho por el hombre en abandonar el Sistema Solar y entrar en el espacio interestelar. Nuevos datos publicados en la revista Science mostraron que la sonda tenía un año viajando a través de plasma o gas ionizado, presente en el espacio interestelar. Es decir, la sonda que está a más de 19 millardos de kilómetros del Sol, se encuentra en una zona de transición inmediatamente afuera de la burbuja solar donde algunos efectos del Sol todavía son evidentes.

 

Primeros miniórganos

Investigadores del Instituto Salk para Estudios Biológicos reportaron en la revista Nature Cell Biology el desarrollo de estructuras tridimensionales de riñones a partir de células madre humanas, lo que abre un camino para la futura aplicación de estrategias de medicina regenerativa. El estudio, encabezado por Juan Carlos Izpisua Belmonte, profesor del laboratorio de Expresión Genética del Instituto Salk, demuestra que células madre embrionarias humanas pluripotentes (PSC) -capaces de diferenciarse en muchas células y tipos de tejidos-, pueden ser desarrolladas en células similares a las encontradas en el riñón.

Para ello generaron células madre PSC de dos pacientes diagnosticados con enfermedad poliquística renal, una dolencia de origen genético. Con estas células, los investigadores también fueron capaces de conseguir células progenitoras del riñón con capacidad de agregarse con células de ratón para formar pequeños riñones embrionarios. Hasta ahora no se había conseguido generar células de riñón en cultivo. Este año, científicos japoneses trasplantaron con éxito un minihígado embrionario a un ratón derivado de células madre humanas. 

 

La vida más antigua

En la región australiana de Pilbara investigadores de la Universidad de Old Dominium encontraron fósiles completos de un pequeño grupo microbiano que datan de 3.500 millones de años, y podría ser la primera manifestación de vida en la Tierra. David Wacey, a cargo del estudio, explicó que cuando los restos de células del material carbonoso estaban vivas, interactuaban con el sedimento de su hábitat y creaban pequeñas comunidades "solidarias", con el único fin de sobrevivir en un entorno hostil. 

La era de los neutrinos

El observatorio Ice Cube ubicado en la Antártica detectó y registró por primera vez el misterioso fenómeno conocido como neutrinos cósmicos, partículas casi carentes de masa que atraviesan el planeta a velocidad de la luz y que se originan fuera del Sistema Solar. Para el físico Gregory Sullivan, líder del equipo de la Universidad de Maryland que trabajó en la investigación, la era de la Astronomía del neutrino ha comenzado. El equipo detectó 28 eventos de alta energía que constituyen la primera evidencia astrofísica sólida de neutrinos de origen cósmico.