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Vuelta al espacio en medio siglo

La Nasa publica imágenes de Plutón |Foto: Archivo

La Nasa publica imágenes de Plutón |Foto: Archivo

 La llegada de la sonda New Horizons a Plutón completa un recorrido por todos los cuerpos del sistema solar   

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Acercarse hasta el helado cinturón de Kuiper, lo que hizo la nave New Horizons esta semana después de un viaje de casi 10 años, obliga a mirar por el retrovisor la carrera espacial. Urano y Neptuno fueron visitados a finales de los ochenta por la Voyager II. Venus fue mapeado con el uso de un radar por la misión Magallanes y la nave Venus Express recogió data sobre su atmósfera por años; fue allí donde se hallaron las primeras pistas del efecto invernadero que hoy preocupa a gobiernos y ambientalistas. Júpiter estuvo en la mira de la sonda Galileo desde mediados de los noventa hasta 2003. La nave Cassini aún recopila datos de la atmósfera de Saturno y hace 10 años conquistó su luna Titán. Desde 2011 Mercurio era seguido por Messenger hasta que este año la nave cayó sobre su superficie. Hoy, Marte tiene 5 misiones en órbita y al robot Curiosity hurgando en su superficie. 

Con la llegada a Plutón, ubicado en la periferia de esta comarca de planetas, se completa un recorrido de reconocimiento sobre el Sistema Solar que comenzó con el salto al espacio del ruso Yuri Gagarin en la Vostok 1 y la llegada del hombre a la Luna en la misión Apollo 11 de la NASA. En poco más de medio siglo se ha dado una vuelta al espacio y la humanidad ha dejado su huella más allá de la Tierra. En la era espacial que comienza, lo conocido sobre el Sistema Solar será determinante para entender sistemas planetarios, hijos de otras estrellas, que han comenzado a descubrir los astrónomos. 

"Es un logro fundamental en nuestra exploración del Sistema Solar, para conocer las características en las zonas más alejadas, que nos resultan muy difíciles de estudiar a través de los telescopios más poderosos disponibles. Hemos empezado a descorrer el velo que mantenía oculto este rincón poblado por una serie de objetos que creemos son los restos que quedaron de la formación del Sistema Solar y que conservan aún sus propiedades originales", explica Katherine Vieira, astrofísica del Centro de Investigaciones de Astrononomía de Mérida. 

La misión New Horizons de la NASA le puso foco a la borrosa imagen de Plutón que captó el telescopio Hubble en los noventa. Ahora se sabe que es el más grande entre los planetas enanos con un diámetro de 2.370 kilómetros, aunque meses después del despegue de la nave fue sacado de la jerarquía planetaria por su tamaño y se reclasificó como plutoide. "Toda mi vida crecí con la idea de que Plutón era un mundo pequeño, oscuro, helado y esencialmente desconocido, hoy me asombro al ver las fotos de alta resolución de su superficie, que revelan su textura, su color, con tal detalle que es como si lo tuviéramos aquí al lado", agrega Vieira, que compara la carrera espacial con la apuesta de navegantes y exploradores que hace más de 500 años trazaron los mapas de la Tierra. 

A 4.700 millones de kilómetros de distancia y con una demora de 4 horas y 15 minutos, los científicos de la NASA comenzaron a recibir los primeros datos de la nave. Entre los hallazgos está que el cinturón de Kuiper es montañoso y en un área que bautizaron como Tombaught, en honor al descubridor del planeta, hay montañas de agua helada, algunas comparables con algunas en la Tierra.

Las primeras imágenes de la superficie muestran la ausencia de cráteres producidos por el impacto de asteroides, lo que asombró a los investigadores, pues indica que es un planeta joven y todavía activo. La luna Caronte tiene cañones de más de seis kilómetros de profundidad. En este satélite hay una región oscura que los investigadores llamaron Mordor. 

La sonda Voyager 2, la que había sido la más rápida hasta ahora, logró hacer un recorrido hasta Neptuno en 12 años. New Horizons logró hacer un trayecto más largo en 9,5 años, para lo que fue necesario diseñar un sistema de propulsión poderoso. "Es un avance tecnológico importante, es un logro de toda la humanidad. Llegamos en menos tiempo a donde no había llegado nadie antes", apunta Carlos Quintana, divulgador de Astronomía. 

Estudiar las grandes lunas de Júpiter y Saturno, algunas de ellas con características superficiales y atmosféricas similares a la que se cree tuvo la Tierra en sus inicios, y enviar una misión tripulada a Marte en 2030 son los nuevos destinos de los viajeros del espacio.