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Venezuela es territorio rico en fósiles

Los científicos apenas han comenzado a develar algunas de las especies que hace millones de años vivieron en el país

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La diversidad de Venezuela es una cualidad que se remonta incluso al pasado. Entre playas, montañas, selva, ríos y la rica flora y fauna de las que muchos venezolanos presumen, pero pocos conocen, se esconde la riqueza paleontológica del país. Una riqueza de cuantía, literalmente incalculable de acuerdo con especialistas.

Aunque no existe cifras concretas de la paleodiversidad de lugares o regiones, pues los registros fósiles no suelen estar completos, hay panoramas que permiten ilustrar la posición del país en este tema. De acuerdo con el paleontólogo Jorge Carrillo Briceño, la mayor paleodiversidad conocida hasta hoy de peces marinos del neógeno -período surgido entre 23 y 5 millones de años aproximadamente-, la tiene Venezuela en toda el área de la América tropical. Otro territorio de valor es la Formación Urumaco, correspondiente al mioceno tardío (entre 11 y 5 millones de años), en el estado Falcón, donde se halla la mayor variedad de vertebrados fósiles del país: peces, reptiles, aves y mamíferos.

"En Venezuela podemos encontrar rocas que datan del precámbrico, como fi el testimonio de los procesos naturales por los que pasó el territorio. En algún momento estuvimos conectados a otras tierras lejanas, formando grandes continentes hoy desaparecidos ­Pangea, Gondwana­. También formamos parte de la gran isla América del Sur, que hace apenas 3 millones de años aproximadamente se vinculó a Norte América gracias al surgimiento del istmo de Panamá, y dio paso a uno de los intercambios biológicos más importantes de la historia del planeta. Este proceso es conocido como el Gran Intercambio Faunístico Americano, cuando Venezuela y Colombia fueron puerta de entrada y salida de las faunas del norte y del sur. A partir de este momento el territorio, la gran isla y sus faunas endémicas, no serían las mismas", dijo.

Carrillo, venezolano que realiza un doctorado en Paleontología en el Instituto de Paleontología y Museo de la Universidad de Zúrich en Suiza, habla con propiedad del tema pues es uno de los autores del libro Venezuela Paleontológica. Esta publicación presentada en Zúrich la semana pasada recoge de forma amena investigaciones de un grupo de especialistas en la materia.

El también venezolano Marcelo Sánchez, adscrito a la institución educativa suiza, es coautor de la investigación. Sobre la riqueza biológica del país señala que en general las especies vivientes representan sólo 1% del total que debió haber existido en otras eras, una cifra interesante si se toma en cuenta que Venezuela está clasifi cada entre los 17 países megadiversos del planeta por su abundancia en fl ora y fauna, de acuerdo con el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente. "La evolución de animales y plantas ha ocurrido en un largo tiempo geológico. Por ejemplo, los animales con columna vertebral existen desde hace unos 500 millones de años".

Indicó que la paleontología recién comienza como ciencia formal en el país, y son varios los desafíos que afronta. "De 99% de especies extintas no se preservan todas como fósiles. Tan sólo se conserva una pequeña proporción y, de esas pocas, aún menos han sido buscadas y encontradas", dijo.

Caracas, valle de fósiles. El proceso de fosilización es complejo y deben existir ciertas condiciones para que los huesos de un animal puedan ser fosilizados. Carrillo señaló que, en el caso de animales invertebrados con conchas duras (como caracoles), al morir sus caparazones son cubiertos por sedimentos y hay altas probabilidades de que sean fosilizados.

En el caso de los vertebrados, el proceso es más complicado. "Por lo general cuando un animal muere es devorado y sus restos son desarticulados por otros animales carroñeros.

Los pocos restos que pudieran ser fosilizados tendrían que ser cubiertos por sedimentos antes de su destrucción total. Sólo se conservan sus restos óseos y dentales".

En Venezuela hay fósiles descubiertos y aún por descubrir.

Un dato curioso y que no muchos conocen es que algunas partes de Caracas se asientan sobre roca que preserva restos de megafauna o mamíferos que vivieron hace pocos miles de años, de acuerdo con Sánchez. Igualmente asegura que el aeropuerto de Maiquetía está construido sobre rocas marinas llenas de conchas de moluscos y otros animales que vivieron hace 2 millones de años aproximadamente. Para los más entusiastas con el recuerdo del tiranosaurio rex que se ve en el filme Jurassic Park , quizá los caparazones no sean la perspectiva más emocionante de un fósil. A ellos les resultará de interés saber que estos especialistas estudian la existencia de dinosaurios en Táchira hace millones de años, aunque no de tan gran tamaño. A estos hallazgos dedica un capítulo completo la publicación.