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Richie Havens levantó vuelo

El viernes 15 de agosto de 1969 comenzó una de las más memorables jornadas de la historia de la música popular, la cual se extendió durante cuatro días. Para abrir aquel encuentro que convocó a medio millón de jóvenes fue escogido uno de los más singulares representantes de la nueva generación de cantantes folk estadounidenses. A las 5:07 pm se daba por inaugurado el Woodstock Music & Art Fair (Woodstock Festival) con la aparición de Richard Pierce "Richie" Havens. Su inmensa figura, su potente voz y la particular y rítmica manera de tocar la guitarra fueron el perfecto detonante. El músico tuvo que tocar más tiempo del estipulado, para dar tiempo a que muchos de los que debían presentarse ese primer día llegaran al sitio, cuyos accesos estaban colapsados.

Esa circunstancia lo llevó a improvisar sobre el viejo espiritual "Motherless Child", que transformó en el tema "Freedom", última canción de su set, escogido por el director Michael Wadleigh para abrir el famoso documental lanzado en 1970.

Gracias a eso, el emblemático performance inmortalizó la imagen de Havens clamando por libertad.

Los comienzos de Richie Havens coinciden con el surgimiento de una generación renovadora de los códigos de la música folk, que era portavoz de una generación que luchaba por los derechos civiles, en contra del racismo y la guerra de Vietnam; a favor de la liberación sexual, la paz y el amor. En 1961 se había mudado de Brooklyn al Greenwich Village de Manhattan, epicentro escogido también por Bob Dylan. Aquella camada de cantantes folk trajo consigo nuevas formas de expresión, que permearon a géneros como el rock y generaron el nacimiento del folk rock y el country rock.

A partir de la aparición en Woodstock su carrera recibió un inusitado impulso, aunque ya para entonces tenía 5 discos. En 1970 fue invitado al Isle of Wight Festival, el último de los grandes festivales de la era de utopía hippie. Creó su propio sello discográfico, con el cual editó Stonehenge (1970), Alarm Clock (1971), The Great Blind Degree (1971), Portfolio (1973) y Mixed Bag II (1974), con los que ingresó a las listas de Billboard y se presentó en famosos shows de TV como los de Ed Sullivan y Johnny Carson.

También incursionó en la actuación: participó, entre otros, en el montaje de Tommy (1972) de The Who y la película Catch my Soul (1974), en el rol de Otelo.

Muy preocupado por el tema ambiental, desde mediados de los setenta dedicó buena parte de su energía a concientizar, educar a niños, crear iniciativas benéficas, además de fundar el Northwind Undersea Institute y un museo oceanográfico para niños en el Bronx.

Durante los ochenta y noventa, Havens fue la voz de eslogans para las cadenas NBC, CBS y ABC; y realizó comerciales para varias marcas, a la par de sus propios discos. En 1993 cantó en la toma de posesión de Bill Clinton. En 1999, 30 años después de Woodstock, fue uno de los invitados de honor en el Tibetan Freedom Concert ante 100.000 personas; y 40 después tocó "Freedom" en el Festival de Cannes. A Havens sólo lo paró una operación de riñón en 2010, de la que nunca se recuperó. El 20 de marzo de 2012 anunció que después de 50 años se retiraba de los escenarios. Un año después, el pasado 22 de abril, murió de un infarto a los 72 años de edad. Su voz y sus dedos rasgando con fuerza la guitarra no se apagarán nunca.

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