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Los roedores que "se extinguieron cinco veces por el cambio climático"

Los lemmings no habrían podido adaptarse a los cambios en la vegetación debido al aumento de temperatura, según el estudio

Los lemmings no habrían podido adaptarse a los cambios en la vegetación debido al aumento de temperatura, según el estudio

Los leminos o lemmings, roedores que habitan en la tundra y el Ártico, se extinguieron regionalmente cinco veces debido al cambio climático durante la última glaciación, según un nuevo estudio

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Cada extinción fue seguida por una recolonización de leminos genéticamente diferentes.

El estudio es resultado del trabajo de un equipo internacional de científicos que se propuso investigar qué sucedió con los pequeños mamíferos durante eventos que causaron la desaparición de megafauna.

Se creía hasta ahora que los roedores no habían sido afectados por los cambios en el clima durante el Pleistoceno.

Pero cuando los investigadores analizaron secuencias de ADN de fósiles de una cueva en Bélgica de una especie de lemino (Dicrostonyx torquarus), se llevaron una sorpresa.

"Esperábamos que hubiera sólo una población", dijo Ian Barnes, de la Escuela de Estudios Biológicos de la Universidad Royal Holloway en Inglaterra.

En lugar de ello, las pruebas revelaron que poblaciones genéticamente diferentes de leminos estuvieron presentes en diferentes momentos del Pleistoceno, hace entre 126.000 y 11.700 años.

Esto significa que la población de roedores fue diezmada múltiples veces y la misma área fue recolonizada posiblemente por poblaciones de Rusia o Europa del Este.

Diversidad genética

Las extinciones regionales ocurrieron durante períodos de rápido aumentos de temperatura en la última glaciación.

Las fluctuaciones de temperatura habrían causado variaciones en la vegetación de la que dependían los leminos para sobrevivir y estos roedores no lograron adaptarse, según los científicos.

Si bien diferentes poblaciones lograron recolonizar la misma región después de cada extinción, se registró a lo largo de la historia una pérdida importante de diversidad genética.

"Encontramos una gran diversidad genética en los fósiles de sólo un sitio en Bélgica, en comparación con la limitada variación que vemos en los lemmings actuales", señaló Barnes.

Hacia el final del Plestoceno Tardío, los leminos de Europa Occidental se habían refugiado en las costas del océano Ártico a lo largo de Siberia.

El misterio de la megafauna

El estudio podría ayudar a descifrar otro enigma: por qué se extinguieron en el mismo período grandes mamíferos como los mamuts lanudos (Mammuthus primigenius) y los osos de las cavernas (Ursus spelaeus).

Los expertos han debatido durante años si la desaparición de esa megafauna se debió a la depredación por parte del ser humano o a cambios ambientales.

Estudios anteriores indicaron que la acción humana fue el factor determinante de la desaparición de grandes mamíferos en Australia. Pero el debate continúa sobre la extinción de los grandes mamíferos en Europa durante el Pleistoceno.

Los leminos no habrían sido objeto de caza y sus extinciones regionales dejan en evidencia la importancia de otros factores de inestabilidad. Esto indicaría, según los científicos, que la causa principal de la desaparición de la megafauna en Europa habría sido los cambios en el clima.

El estudio fue publicado en la revista de la Academia de Ciencias de Estados Unidos, Proceedings of the National Academy of Sciences.