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Los pasajeros que viajan de incógnito en el metro de Nueva York

Bacterias

El proyecto es la primero en crear un perfil genético de un sistema de transporte metropolitano | Foto: BBC

Del las 562 especies de bacterias identificadas, solo 67 pueden enfermar

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Un equipo de hombres y mujeres armados con hisopos de nailon y bolsas plásticas recorrió el sistema del metro de Nueva York en los últimos 17 meses para recoger muestras de ADN e identificar qué bacterias habitan en este circuito que transporta en promedio 5,5 millones de pasajeros por semana..

Los investigadores del Weill Cornell Medical College, frotaron barandas, asientos, manijas, demás superficies con las que los pasajeros entran en contacto a diario.

¿Qué hallaron?

Cientos de especies de bacterias (en su mayoría indefensas) , unas vinculadas a la peste bubónica, meningitis y tétano, y otras completamente desconocidas. Casi la mitad del ADN encontrado en las superficies no concuerda con el de ningún organismo conocido.

El equipo trabajó casi un año y medio para recoger las muestras.  La más extraña, dice Christopher Mason, genetista y coautor del estudio , se halló en la estación South Ferry, que permanece cerrada desde que se inundó en octubre 2012, tras la llegada del huracán Sandy:  "Hallamos bacterias que solo habían sido encontradas antes en la Antártica", comenta.

"Aunque ya había pasado un año de Sandy, (la estación) mantuvo el sello microbiano de un ambiente marino", le explica a BBC Mundo Ebrahim Afshinnekoo, autor principal del estudio. Lo más probable es que, cuando se desbordó el Río Hudson, “estas bacterias asociadas al océano hayan quedado en las paredes, los pisos y los postes de la estación", afirma Afshinnekoo.

Más bacterias que células

Muchas de las bacterias halladas son las que se desprenden de nosotros mismos. El ADN humano encontrado en las superficies coincide con la demografía de la población de la zona. En los barrios hispanos, se halló un porcentaje más alto de ADN hispano, mexicano y amerindio

dice Mason.

"La mayoría vienen de nuestra piel, que alberga miles de millones de bacterias que sirven como un ecosistema protector y actúan de barrera para nuestro cuerpo", explica. De hecho, la cantidad de microbios dentro y sobre nuestro cuerpo superan el número de células humanas a razón de 10 por 1.

Un dato curioso que arrojó la investigación es cómo la diversidad y riqueza etnográfica de Nueva York, una de las ciudades más cosmopolita del mundo, se refleja también en el mundo microbiano.

En términos de microbios, la estación del Bronx resultó ser la de mayor diversidad, seguida por Brooklyn, Manhattan, Queens y Staten Island.

Sanos y rodeados de bacterias

 

Los científicos no dejaron área del metro sin investigar. "La mayoría de las bacterias a nuestro alrededor son beneficiosas o no tienen ningún efecto sobre nosotros", le dice a BBC Mundo, Mason. "Representan el microbioma normal y saludable de un espacio urbano".

Del total de 562 especies de bacterias identificadas, solo 67 pueden enfermarnos. Las probabilidades de que nos afecten son mínimas.

Según los científicos de PhatoMap, catalogar las muestras de lo que se puede encontrar ahora en el metro permitirá crear una base de datos para hacer comparaciones en el futuro, y determinar si se está desarrollando un brote o una epidemia de una enfermedad contagiosa, como por ejemplo Ébola.