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El millonario de Wall Street que quiere destruir Herbalife

El magnate prometió llevar su proyecto hasta el fin del mundo | Foto: BBC MUNDO

El magnate prometió llevar su proyecto hasta el fin del mundo | Foto: BBC MUNDO

Se ha referido personajes como Lionel Messi o David Beckham que han sido patrocinados por la empresa

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William Ackman es el fundador y presidente del fondo Pershing Square Capital Management, en Nueva York.

Es la guerra entre un titán de Wall Street y una de las empresas de nutrición más conocidas del mundo.

De un lado está William Ackman, un arriesgado inversionista en Nueva York, fundador y presidente del fondo Pershing Square Capital Management, que maneja activos con un valor de 17 millardos de dólares.

Del otro lado, la compañía de productos nutricionistas Herbalife, con presencia en unos 90 países, entre ellos 18 de América Latina, así como entre los hispanos de EE UU y ventas netas de casi 5 millardos de dólares anuales.

El motivo principal del conflicto: una apuesta de Ackman, valorada en 1 millardo de dólares, para que las acciones de Herbalife se desplomen. Su argumento es que se trata de un esquema piramidal y una empresa criminal.

Este alegato, de que la multinacional supuestamente empleó un sistema ilegal de carácter piramidal para obtener sus ingresos, está actualmente siendo investigado por la Comisión Federal de Comercio de Estados Unidos.

Herbalife rechaza de plano las acusaciones. Ha calificado los comentarios de escandalosos y defiende su modelo de mercadeo en el que miembros independientes venden los productos directamente y ayudan a conseguir más distribuidores.

¿Por qué la apuesta?

La razón más evidente por la que Ackman está abogando contra Herbalife es financiera. El magnate, que consolidó su fortuna usando de inversiones de alto riesgo, decidió apostar en 2012 contra Herbalife en lo que se conoce, en términos financieros, como venta corta.

Herbalife es una compañía que dice vender sus productos en 90 países y en 2013 alcanzó ventas netas de 4,8 millardos de dólares.

Esencialmente, la medida consiste en tomar prestado un conjunto de acciones con el compromiso de devolverlo en un tiempo determinado. La idea es vender las acciones, esperar a que su precio baje y comprarlas de nuevo para retornarlas, embolsillándose la diferencia entre los dos precios.

Así, Pershing ganará cantidades sustanciales de dinero si cae el precio de las acciones de Herbalife, pero perderá si éste se incrementa. Otros fondos apuestan por lo contrario.

Para lograr su objetivo, Ackman está buscando que los reguladores cierren la compañía o que su negocio se vea tan afectado que las personas consideren que no representa una oportunidad.

De ahí que el fundador de Pershing esté inmerso en lo que el diario The New York Times describió como un ataque sin precedentes por su escala.

Ackman realizó una serie de presentaciones de varias horas, la más reciente en julio, en las que criticó fuertemente a la empresa nutricional, su modelo de mercado e incluso se refirió a algunas de las estrellas a las que ha patrocinado, como los futbolistas Lionel Messi o David Beckham.

A través de clubes nutricionales y otras tácticas engañosas, atraen a emprendedores potenciales hacia un esquema piramidal en el que la abrumadora mayoría de las personas nunca gana un centavo y se retira tras pérdidas significativas financieras.

Asimismo, ha invertido en investigaciones legales, ha fomentado contactos con políticos en Washington para fortalecer su mensaje, y ha puesto un énfasis en criticar el trabajo de Herbalife con los hispanos en Estados Unidos, que representan un segmento importante para la compañía de vitaminas y suplementos nutricionales.

Representantes de Pershing Square Capital Management prefirieron no hablar abiertamente con BBC Mundo, pero en un comunicado opinaron que Herbalife tiene "prácticas engañosas" y "les apunta" a los latinos en Estados Unidos y en países de Centro y Suramérica.

Los clubes nutricionales, que según Herbalife son "una parte valiosa de la comunidad latina", son considerados eventos organizados por los distribuidores que completan un proceso de entrenamiento y ofrecen los productos a miembros de la comunidad.

Herbalife y América Latina

  • Casi la mitad de los miembros de Herbalife en EE UU son hispanos. En EE UU hay unos 550.000 miembros.
  • Herbalife tiene presencia en 18 países de América Latina.
  • En Centro y Suramérica, Herbalife dice tener unos 860.000 miembros. En México, 440.000.

Fuente: Herbalife

"Le damos la oportunidad a cualquier persona que entre a este negocio, especialmente una persona latina", agrega. "Nadie tiene que tener una educación, lo que tiene que tener es ganas".

Así, Herbalife considera que el "ataque" de Ackman no es contra la empresa sino contra "los dueños de pequeños negocios asociados, que son nuestros distribuidores".

Al final de cuentas, ni la empresa nutricional ni el fondo de inversiones saben cuánto durará esta apuesta, pero ambos dicen estár seguros de que no la perderán. Es, quizás, la única coincidencia evidente entre los dos bandos.

Ackman prometió llevarla "hasta el fin del mundo" y dijo que es "extremadamente persistente", mientras Fleming, de Herbalife, señaló enfáticamente que no está preocupada "en absoluto".

"El señor Ackman no sabe con quién se ha metido", concluyó. "Aquí nosotros no vamos a perder".