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El microscopio de origami que cuesta menos de un dólar

"Se puede tirar al agua, ponerse de pie sobre él, saltar sobre él y lanzarlo desde un edificio de cinco pisos", dijo Prakash | BBC

"Se puede tirar al agua, ponerse de pie sobre él, saltar sobre él y lanzarlo desde un edificio de cinco pisos", dijo Prakash | BBC

"En Kenia no hay medicamentos suficientes contra la malaria pero aúnasí son administrados a ciegas. Los están dando en demasía, porque la genteestá muy asustada"

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Cuando piensa en un microscopio, ¿qué viene a su mente?Probablemente un aparato complejo y caro, exclusivo para la comunidadcientífica. ¿Y si le dijéramos que hay uno que puede imprimirse en una hoja A4por alrededor de 50 centavos de dólar?

Parece increíble pero existe, y esa simple herramienta podría salvarmillones de vidas en los países en desarrollo, donde el diagnóstico ytratamiento correcto de las enfermedades son a menudo una ciencia inexacta.

Era un problema que Manu Prakash – profesor de Bioingeniería de la Universidad deStanford, EE UU- estaba decidido a resolver.

En una de las excursiones que solía hacer con sus alumnos a países endesarrollo, le llamó la atención la poca infraestructura que había paracombatir enfermedades mortales como la malaria.

"En Kenia no hay medicamentos suficientes contra la malaria pero aúnasí son administrados a ciegas. Los están dando en demasía, porque la genteestá muy asustada", le dijo a la BBC.

Además del evidente desperdicio de medicamentos, esto hace que los parásitosque causan la enfermedad se hayan hecho inmunes a algunos de los fármacos quese ofrecen.

"Es muy importante darles el tratamiento adecuado a las personas parala enfermedad que tienen, y hasta ahora eso ha sido un sueño", agregó.

Ese sueño podría convertirse en realidad si los centros de salud locales,organizaciones no gubernamentales e incluso los ancianos de la aldea tuvieranacceso a microscopios de alta calidad que pudieran diagnosticar enfermedadesmortales comunes de manera sencilla y a bajo costo.

Como los modelos sofisticados cuestan más de medio millón de dólares, elprofesor Prakash tuvo que volver a lo básico. Y qué cosa más básica que unmicroscopio construido enteramente de papel y que se puede ensamblarsimplemente doblando ese papel.

El microscopio de origami, llamado Foldscope y diseñado por el profesorPrakash y su equipo, es compatible con una hoja de papel tamaño A4, lo que hacemuy fácil enviarlo en grandes cantidades.

Puede ser armado en siete minutos e incluye partes mecánicas móviles, funcionasin alimentación externa y es muy resistente. Todo, desde las lentes hasta lasbaterías, viene incluido en el papel.

"Se puede tirar al agua, ponerse de pie sobre él, saltar sobre él ylanzarlo desde un edificio de cinco pisos", dijo Prakash.

Inicialmente se hicieron mil unidades "a un precio que los haceprácticamente desechables", explica.

Y en las pruebas de laboratorio, el Foldscope supera ópticamente a losmicroscopios de campo tradicionales para aplicaciones de diagnóstico deenfermedades.

La siguiente etapa será aumentar la producción y probar el microscopio enKenia, India y Uganda.

Microscopía

La microscopía es una ciencia muy amplia y a menudo compleja. Los aparatostradicionales pueden tener miles de funciones.

"Se puede tirar al agua, ponerse de pie sobre él, saltarsobre él y lanzarlo desde un edificio de cinco pisos", dijo Prakash.

Pero la mayoría de las enfermedades tienen requisitos muy específicos. Porejemplo, la tuberculosis se diagnostica con lo que se denomina modo defluorescencia, mientras que para detectar la malaria se necesita altaresolución.

Cada uno de los microscopios diseñados por Prakash y su equipo es específicopara una enfermedad en particular, y hay 12 en total.

"El entrenamiento es simple, la gente no tiene que preocuparse por sihay demasiados botones, sólo hay una manera de hacerlo funcionar",explica.

Cada microscopio tiene un proyector incorporado, lo que significa que lasimágenes pueden ser examinadas por muchas personas al mismo tiempo. Es unacaracterística valiosa, dado que el profesor Prakash está muy interesado en queel microscopio pueda ser tanto una herramienta de diagnóstico como deaprendizaje.

En ese sentido, otra ventaja es que en la parte posterior de cadamicroscopio hay una imagen del microbio que el científico aficionado estábuscando.

El equipo está empezando a distribuir el microscopio entre médicos,estudiantes de medicina, alumnos e investigadores.

Prakash categoriza el microscopio como parte de una visión más amplia haciala "ciencia austera". Ésta contempla dar herramientas que permitan alos países en desarrollo trabajar en los principios científicos a muy bajocosto.

Para aquellos que lo usen, simplemente puede ser la diferencia entre la viday la muerte.