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La llama podría ser un aliado para la lucha contra el Sida

Los anticuerpos de las llamas podrían ser una clave para combatir el VIH, afirman los expertos | Foto: BBC Mundo

Los anticuerpos de las llamas podrían ser una clave para combatir el VIH, afirman los expertos | Foto: BBC Mundo

La investigación con llamas fue realizada por expertos del Reino Unido, Alemania, Estados Unidos y Argentina

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Hace décadas que los científicos trabajan para encontrar una vacuna contra el virus que provoca el síndrome de inmunodeficiencia adquirida (Sida).

Ahora, un equipo internacional, liderado por la investigadora del University College de Londres Laura McCoy, halló un aliado inesperado en esa búsqueda: la llama.

Este animal suramericano, famoso por su lana, tiene anticuerpos diferentes a los de la mayoría de las especies, lo que, según un grupo de investigadores, podría ser clave para desarrollar una estrategia contra el sida.

Los hallazgos de los expertos fueron publicados en la revista especializada PLOS Pathogens.

Allí explican cómo una combinación de anticuerpos de la llama puede neutralizar al virus de la inmunodeficiencia humana (VIH), que causa el sida.

Las llamas son típicas de Argentina, Bolivia, Chile, Ecuador y Perú. Aunque es inusual que un laboratorio utilice llamas como animal de investigación, McCoy explicó que eligieron a este mamífero porque "en el laboratorio es más fácil trabajar con los anticuerpos de llama, ya que están constituidos por un solo gen".

"Los de los humanos y los de la mayoría de las especies están formados por dos genes, que tienen que ser emparejados correctamente", dijo la experta.

Además, añadió que los anticuerpos de la llama son más pequeños que los humanos y se adhieren más fácilmente a la superficie del virus.

Anticuerpos

La mayoría de las vacunas que se desarrollan para combatir el sida funcionan induciendo una respuesta inmune que busca interferir en la capacidad del virus para infectar células sanas.

Esa respuesta inmune se logra a través de anticuerpos neutralizantes.

Los anticuerpos de las llamas son inusuales porque están formados por un solo gen. Hasta ahora, los expertos no habían logrado hallar anticuerpos que funcionen efectivamente para reconocer y prevenir una infección de VIH.

McCoy y su equipo creen que los anticuerpos de la llama podrían tener más efectividad.

Los investigadores identificaron cuatro anticuerpos neutralizantes de llama que atacan el VIH.

Eso es más de lo que se ha logrado hasta ahora con ningún otro animal.

Sin embargo, los expertos se mostraron cautos a la hora de medir el potencial de su hallazgo.

En primer lugar, advirtieron que los anticuerpos de llama son genéticamente muy distintos a los del ser humano, por lo que no está claro si podrá extrapolarse este descubrimiento.

Además, explicaron que la concentración de anticuerpos por el momento resulta demasiado baja como para para combatir eficazmente el VIH.

Avance

No obstante, los expertos resaltaron que el hallazgo es un avance en la lucha contra el sida, y podría abrir la puerta a más investigaciones.

Según McCoy, gracias a este trabajo ahora pueden "entender mejor cómo el sistema inmune responde a la vacunación".

Los expertos advierten que aún falta mucho para poder aplicar en humanos este nuevo descubrimiento. Gabriela Lichtenstein, presidenta del Grupo de Especialistas en Camélidos Suramericanos de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, explicó a BBC Mundo que las llamas son animales creados gracias a la intervención humana.

"Los pueblos andinos fueron seleccionando a los guanacos más grandes y cruzándolos con otros guanacos grandes y a través de esta selección artificial nació la llama, que es un animal doméstico", afirmó.

La investigación con llamas fue realizada por expertos del Reino Unido, Alemania, Estados Unidos y Argentina.