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La levadura, poderosa arma en la lucha contra la malaria

Actualmente es muy difícil desarrollar medicamentos para enfermedades tropicales como la malaria / BBC Mundo

Actualmente es muy difícil desarrollar medicamentos para enfermedades tropicales como la malaria / BBC Mundo

Científicos de la Universidad de Cambridge lograron modificar genéticamente estos hongos microscópicos que sirven para la fermentación de cuerpos orgánicos

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La levadura que usa el panadero puede ayudar a agilizar el desarrollo de nuevos medicamentos contra enfermedades tropicales como la malaria, la esquistosomiasis o la enfermedad del sueño.

Científicos de la Universidad de Cambridge lograron modificar genéticamente estos hongos microscópicos que sirven para la fermentación de cuerpos orgánicos.

"Retiramos unos genes de la levadura y colocamos unos del parásito de la malaria, además modificamos otra muestra con enzimas humanas", le explica a BBC Mundo la brasileña Elizabeth Bilsland, jefa de la investigación.

Las levaduras modificadas se pusieron en el mismo recipiente a fin de identificar qué componentes químicos atacaban los parásitos que causan la enfermedad y no dañaban al huésped humano. Esto permitió descartar los compuestos con posibles efectos secundarios.

Las enfermedades parasitarias afectan cada año a millones de personas. Sólo la malaria es causante de más de 600.000 muertes.

"El problema es que la mayoría de los tratamientos contra estas enfermedades no sirven porque los parásitos se han hecho resistentes a las drogas, por lo que tenemos que desarrollar nuevos medicamentos", señala Bilsland.

Más económico

Los métodos actuales para probar las drogas contra enfermedades tropicales utilizan el parásito vivo, lo que genera varios inconvenientes.

En primer lugar es casi imposible hacer crecer el parásito en laboratorio, sin que se utilice un animal como huésped. En el caso de la malaria, es imposible cultivar el parásito Plasmodium vivax en el laboratorio.

Y en segundo lugar, estas técnicas no ofrecen información sobre cómo los compuestos interactúan con los parásitos o la toxicidad del compuesto humano.

Según el estudio publicado en Open Biology, la levadura, además de ser una técnica muy económica, resuelve estos problemas.

"Quisimos buscar vías alternativas para estudiar enfermedades cuyos medicamentos son difíciles de desarrollar", comenta la especialista brasileña.

"Ahora podemos saber cómo las drogas atacan las células. Esto nos permite entender cómo actúan y determinar si son verdaderamente eficientes", agrega.

El equipo de Bilsland asegura que más de la mitad de las drogas que examinaron pudieron matar los parásitos de forma eficiente.

Futuros medicamentos

Para demostrar la efectividad de esta nueva herramienta, los científicos la pusieron a prueba con el parásito que causa la enfermedad del sueño, Trypanosoma brucei. Utilizaron la levadura modificada para examinar los químicos que podrían ser efectivos contra este parásito.

De los 36 compuestos, el 60% pudo matar o inhibir severamente el crecimiento de los parásitos, bajo condiciones normales de laboratorio.

"Este estudio es sólo el principio. Demuestra que podemos modificar un organismo modelo, como la levadura, hacerlo enfermo y someterlo a esta nueva y económica técnica automatizada para seleccionar y optimizar los químicos que podrían convertirse en medicamentos", dice la especialista.

Elizabeth Bilsland agregó que este es una investigación continuada y que ahora el siguiente paso es estudiar más en profundidad aquellas drogas que no ocasionaron daño en las enzimas de humanos y averiguar si se pueden convertir en medicamentos.