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¿Por qué explotan las cotufas?

Los granos para hacer las cotufas contienen un 14% de agua que se evapora a los 100ºC / AFP

Los granos para hacer las cotufas contienen un 14% de agua que se evapora a los 100ºC / AFP

Investigadores franceses sostiene que la transformación ocurre en centésimas de segundo 

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Si alguna vez hiciste cotufas sabrás que después de unos segundos al calor del fuego, o en el horno a microondas, los granos de maíz explotan produciendo un sonido característico que nos avisa que el tentempié está listo.

Ahora, un equipo de investigadores franceses descubrió por qué saltan como lo hacen y por qué, al hacerlo, producen ese sonido tan particular.

Según reportan en el estudio publicado en la revista Royal Society Interface, cuando la temperatura alcanza los 180º centígrados la capa exterior se abre, independientemente del tamaño y la forma del grano.

Todo el proceso ocurre en centésimas de segundo.

Para comprender los detalles de la transformación, los físicos Emmanuel Virot, de la École Polytechnique, cerca de París, y Alexandre Ponomarenko, de la Universidad de Grenoble, grabaron la cocción del maíz en un microondas con una cámara de alta velocidad, a 2.900 cuadros por segundo.

Durante cinco minutos, los investigadores fueron subiendo la temperatura del horno de a 10º centígrados.

A llegar a los 170º centígrados, sólo estalló 34% de los granos. Cuando la temperatura alcanzó 180º, estalló 96%.

Cuando la temperatura superó los 100º centígrados, la humedad contenida en el grano comenzó a transformarse en vapor, pero cuando llegó a 180º centígrados, la presión dentro del grano subió hasta cerca de diez veces la presión atmosférica a nivel del mar.

Incapaz de resistir el estrés, la capa externa se abrió y el interior de almidón se expandió, forzando su paso a través de la capa rota.

Al llegar a 170º centígrados, sólo estalló 34% de los granos de maíz. A 180º centígrados, explotó 96%.

 

Sonido

Luego, los científicos se centraron en la forma del estallido.

Lo primero que emerge a través de la ruptura, según revelaron las imágenes, es una estructura con forma de extremidad a la que denominaron "pata".

La energía acumulada se libera a través de la "pata" de almidón, que hace fuerza contra la placa caliente y empuja al grano unos milímetros o centímetros hacia el aire.

"La palomita de maíz tiene una forma particular de saltar", dicen los investigadores, están a medio camino entre las plantas que explotan para dispersar sus semillas, y los animales de músculos como los seres humanos.

Finalmente, se abocaron a estudiar el sonido que produce el estallido.

Descubrieron que no estaba relacionado con el salto, porque ocurre muy temprano.

En cambio, concluyeron, lo más probable es que esté causado por la liberación rápida y repentina del vapor acumulado en el grano.

Además, una vez que el grano estalla, las cavidades que se forman actúan como cámaras acústicas.