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El estudiante que desmintió a los gurús de la austeridad

Herndon no pudo hacer su tarea, pero en el proceso realizó un hallazgo importante / BBC

Herndon no pudo hacer su tarea, pero en el proceso realizó un hallazgo importante / BBC

Herndon no pudo hacer su tarea, pero en el proceso realizó un hallazgo importante

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Esta semana, los economistas se han sorprendido con la noticia de que la hoja de cálculos de un ensayo académico famoso, usado para defender los planes de austeridad, contiene errores importantes. Y la sorpresa fue aun mayor cuando se enteraron de que el responsable de encontrar las fallas, realizadas por dos profesores de Harvard, fue un estudiante que realizaba sus tareas.

Sus profesores en la Universidad de Massachusetts Amherst les pusieron a los estudiantes una tarea: escoger una publicación académica y ver si pueden replicar los resultados. Thomas Herndon escogió "El crecimiento en épocas de deuda", pero no pudo reproducir los resultados.

Revisar y revisar

Grecia es un ejemplo de un país con una deuda alta que sufrió un bajón. El estudiante dice que el texto estaba generando mucha atención, pero él tenía sus dudas sobre los hallazgos.

La tarea de Herndon no iba bien. Sin importar cuánto trataba, simplemente no podía llegar al mismo resultado del trabajo original. "Me sentí desilusionado", dice. "Pensé que era probable que yo hubiera hecho un gran error. Por ser un estudiante era más probable que yo fuera el del error y no los respetados profesores de Harvard".

Y sus profesores estaban de acuerdo: él debía estar equivocado. "Me acuerdo de que tuve una reunión con mi profesor, Michael Ash, en la que básicamente me dijo: 'Anda, Tom, esto no es tan difícil. Simplemente tienes que solucionarlo'".

¿Qué hizo Herndon? Revisar y revisar su trabajo. Al final del semestre, cuando no había resuelto el acertijo, sus supervisores se dieron cuenta de que ahí había algo.

Ash explicó que simplemente no podían replicar los resultados publicados por Reinhart y Rogoff.

"Y eso se nos metió en la cabeza. Era realmente un misterio".

Así que Ash y su colega Robert Pollin lograron que Herndon siguiera el proyecto y les escribiera a los profesores de Harvard. Luego de cierta correspondencia, Reinhart y Rogoff le entregaron a Thomas la hoja de cálculo que utilizaron para obtener sus resultados.

"Todos dicen que ver es creer, pero yo casi no podía creer lo que estaba viendo", dijo
Thomas llamó a su novia para comprobar que no estaba equivocado.

Y no. Él tenía la razón: encontró un error básico en la hoja de cálculo. Los profesores de Harvard habían incluido por accidente sólo 15 de los 20 países bajo análisis en su cálculo clave sobre el crecimiento promedio del PIB en los países con deuda pública alta.

Australia, Austria, Bélgica, Canadá y Dinamarca no estaban mencionados.

Herndon y sus profesores encontraron otros asuntos problemáticos en el documento que incluso tenían un impacto mayor en el famoso resultado. El primer hecho es que para algunos países, algunas cifras ni siquiera habían sido incluidas.

Reinhart y Rogoff dicen que estaban reuniendo las cifras paso a paso, y que cuando presentaron el ensayo en la conferencia no había cifras disponibles de buena calidad sobre Canadá, Australia y Nueva Zelanda tras la Segunda Guerra Mundial.

Sin embargo, la omisión marca una importante diferencia.

"Me siento realmente honrado de hacer una contribución a la discusión sobre estas políticas", expresó.