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Los artistas que traen plantas a la vida

El ilustrador botánico brasileño Klei Sousa fue destacado con el primer premio en el prestigioso concurso Margaret Flockton

El ilustrador botánico brasileño Klei Sousa fue destacado con el primer premio en el prestigioso concurso Margaret Flockton

En una pequeña mesa iluminada en el Jardín Botánico de Londres, Kew Gardens, ocurre algo mágico y extraordinario

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En una pequeña mesa iluminada en el Jardín Botánico de Londres, Kew Gardens, ocurre algo mágico y extraordinario. Plantas recolectadas hace décadas o siglos, reducidas hoy a hojas secas y descoloridas, vuelven a la vida gracias al talento de Lucy Smith.

La artista, nacida en Australia, es una de las ilustradoras botánicas a la que recurren los expertos del vasto Herbario de Kew, que cuenta con más de siete millones de especímenes.

Los botánicos trabajan en estrecha colaboración con Smith, que a partir de materiales como trozos de hojas secas, flores prensadas, y frutas preservadas en alcohol produce ilustraciones tridimensionales de valor científico.

"La ilustración botánica científica no es muy conocida o comprendida. Se sabe más sobre las pinturas coloridas y hermosas. Pero en el caso de la ilustración científica hay reglas estrictas y los dibujos se vuelven trabajos de referencia para el futuro", le explicó Smith a BBC Mundo.

Cuando visité a la ilustradora en el Herbario, trabajaba con material seco de una planta recolectada en la Amazonia en la década del 40. La planta será reclasificada como una nueva especie y un experto de Kew requiere un dibujo preciso para acompañar su publicación.

Uno de los científicos con los que trabaja más estrechamente Smith es el Dr. William Baker, director de investigaciones sobre palmeras en Kew Gardens.

"Una ilustración científica vale mil palabras", le dijo Baker a BBC Mundo.

"Resume todas las características clave de la planta en una sola hoja y es mucho más accesible que una descripción técnica. Ilustradores de gran habilidad como Lucy logran con sus disecciones meticulosas dar vida a los especímenes secos".

Cerca de dos mil plantas nuevas son descritas científicamente cada año, un 10% por expertos de Kew que requieren ilustraciones de valor científico.

¿Pero cómo es posible que en esta era de tabletas y programas digitales, el trabajo manual de ilustradores como Smith no haya sido sustituido o superado?

"Las fotos, por ejemplo, son valiosas, pero no capturan todos los detalles esenciales, especialmente cuando algunos sólo pueden ser observados en un microscopio", explicó Baker.

"Recientemente se ha experimentado con ilustración botánica digital y las imágenes son muy bellas, pero no se comparan con el trabajo manual. No hay programas digitales que generen ilustraciones comparables, se pueden preparar diagramas en base a fotos con software gráfico, pero nada puede superar la sutileza y precisión que logra un artista talentoso con su capacidad de captar detalles. Es la habilidad del artista la que puede traer a la vida un espécimen marchito".

El ilustrador botánico brasileño Klei Sousa fue destacado con el primer premio en el prestigioso concurso Margaret Flockton.

"La esencia de la planta"

Es difícil imaginar cómo las plantas prensadas se transforman en ilustraciones tridimensionales.

"A veces, si hay más de una flor, puedo humedecer una para que recobre su carácter tridimensional. En otras ocasiones debo desplegarlas en mi imaginación, porque son demasiado frágiles para hacerlo físicamente".

"Comienzo, por ejemplo, mirando los ángulos de las ramas, que delatan la historia de las hojas, miro y cuento las venas en la parte posterior de la hoja, la textura en su superficie. Las disecciones me permiten ilustrar cortes longitudinales o transversales".

Smith observa el material con un microscopio estéreo, que le permite al mismo tiempo ver la imagen de la semilla o flor y su mano sobre la hoja en blanco, como si estuviera dibujando directamente sobre los contornos del material.

Algunas semillas miden apenas dos a cuatro milímetros, pero el microscopio permite magnificarlas hasta 36 veces.

Todas las imágenes representando ramas, hojas, flores o frutos, o la planta completa, deben caber en una sola hoja. Los dibujos, primero en lápiz y luego en tinta, se realizan en constante diálogo con los botánicos, y la mayoría son en blanco y negro. "Son más fáciles de reproducir y además lo importante no es el color. Es la estructura lo que hace única a la planta", afirmó Smith.

"Es algo mágico, capturar la esencia de la planta viva. Por eso es importante para este trabajo comprender y amar las plantas, sentir cómo eran cuando estaban vivas”.

Smith estudió arte y aprendió botánica en forma empírica, a través de su trabajo. Su especialidad es la ilustración de palmeras y uno de sus proyectos actuales con el Jardín Botánico de Londres es una colaboración internacional, el libro "Palmeras de Nueva Guinea" que contará con 250 de sus ilustraciones.

Esta profesión también cuenta con apasionados en América Latina. Uno de los premios más prestigiosos en ilustración botánica científica es el "Margaret Flockton Award", concedido por los jardines botánicos de Australia. El primer premio de la edición 2012 fue para el artista brasileño Klei Sousa.

"Cuando terminé la facultad de biología, comencé a tomar cursos de ilustración. Mi profesora de botánica siempre me había incentivado para seguir esta carrera. Es una profesión increíble y desafiante, cada día se aprenden nuevas técnicas, nuevas formas de representación", le dijo Sousa a BBC Mundo desde Sao Paulo.

"La mayor parte de mis clientes solicita ilustraciones para publicaciones científicas, por ejemplo, debido a la revisión de géneros botánicos, descripción de especies nuevas o estudios de la flora de determinada área".

"Pueden ver la imagen de Orthophytum argentum que ilustré para una publicación sobre una nueva especie de bromelia. También hago ilustraciones para divulgación en libros y camisetas, como Euterpe edulis, palmera conocida como 'palmito-juçara'. La imagen fue utilizada en camisetas por una ONG para conmemorar el día del árbol".

El poder de dibujar

¿Cuáles son los requisitos principales para un ilustrador botánico?

Para Lucy Smith, lo importante es "además de curiosidad y un interés por la ciencia, sentir pasión por la Naturaleza y por los detalles".

"Después de haber estudiado ilustración botánica, nunca verás una planta de la misma forma. No puedo imaginar ver un árbol y simplemente decir, 'qué lindo árbol', sin preguntarme de qué familia es o cómo se ven sus flores o frutos. Nos volvemos más despiertos a los detalles de la Naturaleza".

Pero aún a quienes no elijan esta profesión, Smith recomienda dos herramientas poderosas: lápiz y papel.

"Yo les recomiendo a los lectores que dibujen lo que vean. Cuando dibujamos una flor o una planta la vemos con nuevos ojos, comenzamos a entender", le dijo Smith a BBC Mundo.

"Dibujar nos ayuda a comenzar a ver de verdad".