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Tragedia de Germanwings: ¿cómo se evalúa psicológicamente a los pilotos?

Muchos se preguntan cómo se determina si una persona es apta para pilotear un avión con cientos de personas a bordo / Foto: BBC

Muchos se preguntan cómo se determina si una persona es apta para pilotear un avión con cientos de personas a bordo / Foto: BBC

Andreas Lubitz, el alemán de 28 años de edad que estrelló intencionalmente la aeronave en los Alpes franceses, sufría de depresión 

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Los investigadores del siniestro del avión Airbus de Germanwings, que cayó en los Alpes franceses el martes con 150 personas a bordo, aseguran que lo más probable es que el copiloto Andreas Lubitz haya sido destruido deliberadamente la aeronave.

Ahora la manera en la que los pilotos son evaluados está bajo un intenso escrutinio.

El entrenamiento del piloto fue brevemente interrumpido en 2009, pero se reanudó después de que "se estableció su idoneidad como candidato".

Carsten Spohr, el presidente ejecutivo de Lufthansa, propietaria de Germanwings, indicó que no puede revelar las razones de esta interrupción.

Pero aseguró que cuando Lubitz regresó, "su desempeño no tuvo críticas" y "nada fue chocante" sobre su comportamiento.

La naturaleza inexplicable de las acciones del piloto ha puesto el foco en cómo se examina psicológicamente a los pilotos.

La mayoría de los pasajeros probablemente asumen que la persona que está volando el avión pasó rigurosas evaluaciones psicológicas para determinar si tiene el carácter y el temperamento adecuado para ser responsable de la vida de cientos de personas.

Pero, ¿es eso cierto?

No es obligatoria

Spohr parece admitir que una prueba psicológica especial no es obligatoria para los pilotos en Europa.

La mayoría de los pilotos en Reino Unido empiezan su carrera en una escuela de entrenamiento, dice el portavoz de la Autoridad Civil de Aviación (CAA, por sus siglas en inglés), el ente regulador en Reino Unido.

Pero estas escuelas no descartan a los candidatos por su condición psicológica sino que buscan a alguien que tenga la habilidad para volar.

Una vez que el piloto consigue un trabajo en una aerolínea tendrá una revisión médica antes de que pueda volar con pasajeros a bordo.

El capitán Mike Vivian, exjefe de Operaciones de Vuelo del CAA dice que el proceso es "muy intenso". Involucra un elemento de evaluación psicológica.

Se interroga a los candidatos sobre sus antecedentes, incluyendo sus intereses y relaciones familiares, así como sobre si han sufrido de depresión o si han tenido sentimientos suicidas, dice Vivian.

Pero los procesos de selección parecen depender de las respuestas del candidato y el juicio del examinador de sus respuestas.

"Hay un elemento de confianza en él. Tenemos que confiar", dice Vivian.

Esa revisión médica la lleva a cabo un médico de aviación especialmente capacitado para esto. Se repite cada año o cada seis meses, dependiendo de la edad.

Sin embargo, el CAA ha dicho que deberían revisarse todos los procedimientos de selección.

"Después de los detalles que han surgido en relación al trágico incidente de Germanwings, estamos coordinando estrechamente con colegas de la Agencia Europea de Seguridad Aérea (EASA) que ha contactado a todos los operadores del Reino Unido para solicitarles revisar todos los procedimientos pertinentes".

La mayor parte del examen médico se refiere a la fisiología del piloto -altura, peso, sangre y orina.

La parte de la salud mental es pequeña. Sólo seis líneas de una guía de tres páginas y media establece lo que contempla el aspecto "psiquiátrico".

"Durante la evaluación de la historia del postulante, el médico debe hacer una investigación general sobre la salud mental que puede incluir estado de ánimo, sueño y consumo de alcohol. El médico debe observar al solicitante durante el proceso del examen y evaluar el estado mental bajo los cuadros de apariencia, habla, humor, pensamiento, percepción, cognición, visión. El médico también debe buscar cualquier señal de alcohol o el uso indebido de drogas", agrega.

Tristan Loraine, excapitán de British Airways (BA) que se retiró en 2006 después de 20 años, dice que no tuvo revisión psicológica durante su carrera.

"El examen médico incluía un electrocardiograma, orinar en una botella, un análisis de sangre y todo eso". No se tocó el tema de salud mental, dice.

La mayoría de las pruebas estuvieron relacionadas con la capacidad técnica, dice. Tuvo que hacer una prueba de simulador dos veces al año y un chequeo de ruta en el que voló con pasajeros como se haría normalmente, pero bajo la observación de un capitán.

En BA, a diferencia de otras aerolíneas, Loraine tuvo que sentarse con dos personas de recursos humanos. Pero de nuevo, no era muy riguroso.

"La gente de recursos humanos dijo 'háblanos de tu vida'. No estaban haciendo una prueba neuropsicológica adecuada para determinar si había tendencias psicológicas".

La Asociación de Pilotos de Líneas Aéreas Británica (Balpa) lo niega.

Rob Hunter, jefe de seguridad de vuelo en Balpa, dijo en un comunicado: "La aplicación anual de certificado médico incluye un requisito legal para que un piloto declare si han tenido problemas psicológicos y se espera que el examinador persiga cualquier señal de problemas de salud mental que surja durante el examen”.

Los pilotos se examinan entre ellos

Los pilotos operan una estricta cultura abierta de reportar cualquier preocupación, ya sea por cuestiones técnicas, cuestiones de seguridad o posibles problemas médicos o mentales con los colegas".

Vivian dijo que un importante control sobre la posible vulnerabilidad psicológica es la "presión de grupo".

Colegas dan señales si un compañero piloto está en problemas durante un duelo o la ruptura de relaciones, dijo Vivian. "Cuando yo estaba realmente preocupado, yo los reemplazaba o lo mencionaba a los jefes después".

Loraine, que es activista sobre cuestiones relacionadas con el bienestar de los pilotos, dice que si bien se espera que los pilotos y personal de cabina informen sobre problemas personales, a menudo no ocurre.

"He volado con gente que no estaba en condiciones de volar. Tenían problemas domésticos o problemas financieros".

Jim McAuslan, secretario general Balpa, dijo que no debería haber ninguna reacción apresurada sobre examinaciones más rigurosas.

Pero dijo que si bien los aviones y el control del tráfico aéreo se han hecho más seguros "el punto de debilidad" podrían ser ahora los propios pilotos.

El hecho de que un piloto estrelle deliberadamente un avión puede ser difícil de probar.

Imposible prevenir incidentes deliberados

El psicólogo clínico Robert Bor, autor de Salud Mental de la Aviación, dice que los incidentes no se pueden prevenir completamente.

El académico revisó las regulaciones para la Autoridad Federal de la Aviación después del incidente.

"Concluimos que nada podía haberse hecho para prevenir el incidente antes de que sucediera".

Los incidentes de pilotos que tratan de chocar un avión son "extremadamente raros". Han pasado cada cinco o 10 años.

Los pilotos están siendo vigilados todo el tiempo especialmente por sus colegas.

"Cada vez que entran al avión se les examina porque siempre alguien está sentado a su lado".

Y es imposible prevenir 100% de los casos en los que alguien quiere abusar su posición de autoridad.

La evaluación psicológica puede ayudar, dice Loraine. Pero no va a resolver todo.

La salud mental de las personas puede cambiar a lo largo de su vida. En el caso de Lubitz no había señales de alerta, de acuerdo con Lufthansa.

En última instancia, dice Vivian, no es obvio cómo podrían lograr las aerolíneas hacer una selección perfecta del personal.

"Yo no conozco pruebas en las que se pueda investigar integral y objetivamente el estado mental de una persona".

La respuesta es evitar que un piloto esté solo en la cabina del avión, dice Loraine.

"La solución más razonable es poner un miembro de la tripulación en la cabina del piloto".

Este es el enfoque que la Autoridad Federal de Aviación de Estados Unidos ha tomado. Europa empieza ahora a considerar si debe hacer lo mismo.