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¿Cuán avanzado está el programa nuclear de Corea del Norte?

El líder norcoreano Kim Jong-un celebra el lanzamiento del misil | Foto Prensa gobierno Corea del Norte

El lanzamiento de un cohete de largo alcance generó reacciones negativas contra Pyongyang | Foto Prensa gobierno Corea del Norte

En enero de este año, el gobierno de Corea del Norte anunció que había realizado una prueba subterránea de una bomba de hidrógeno

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Y el pasado fin de semana, Pyongyang lanzó un cohete de largo alcance supuestamente destinado a colocar un satélite en el espacio.

Ambos hechos fueron condenados por la comunidad internacional, que teme que el gobierno de Kim Jong-un intenta desarrollar armas de destrucción masiva.

La BBC indaga sobre las ambiciones nucleares de Pyongyang y sobre los esfuerzos de varias naciones para ponerles coto.

¿Tiene Corea del Norte la bomba atómica?

Técnicamente sí, pero aún no dispone de los medios para lanzarla usando un misil.

En 2006, 2009, 2013 y 2016, Pyongyang anunció que había completado pruebas nucleares exitosas, realizadas después de que el país hubiera sido sancionado por la ONU por el lanzamiento de misiles.

Kim Jong un durante el lanzamiento del cohete de largo alcance

Analistas creen que las dos primeras pruebas fueron hechas usando plutonio. Se cree que Corea del Norte tiene suficiente material nuclear para al menos seis bombas.

No está claro si en la prueba de 2013 el material utilizado fue plutonio o uranio.

Mientras que estos fueron ensayos de bombas atómicas, Corea del Norte dijo que la prueba que realizó en enero de 2016 fue de una bomba de hidrógeno. En este caso, tampoco se conoce qué material fue empleado.

Las bombas H usan la fusión –la mezcla de átomos– para liberar grandes cantidades de energía, mientras que las bombas atómicas usan la fisión nuclear, que consiste en la separación de los átomos.

Pese a las afirmaciones de Pyongyang, los expertos dudan de que el ensayo de 2016 haya sido realizado con una bomba H, debido a la magnitud de la explosión.

¿Qué se sabe sobre el programa nuclear de Corea del Norte?

Se cree que la principal instalación nuclear con la que cuenta es la planta de Yongbyon. Pyongyang se ha comprometido varias veces a paralizar las operaciones allí e incluso destruyó en 2008 la torre de enfriamiento como parte de un acuerdo de ayuda a cambio de desarme.

Pero en marzo de 2013, luego de una guerra de declaraciones con Estados Unidos y tras las nuevas sanciones acordadas en su contra por la ONU como castigo por su tercer ensayo nuclear, Corea del Norte prometió reactivar todas las instalaciones en Yongbyon.

Sin embargo, Estados Unidos nunca creyó que Pyongyang estuviera mostrando todas sus instalaciones nucleares.

La central nuclear de Yongbyon

Esta sospecha se vio reforzada en 2010 cuando Corea del Norte reveló al científico estadounidense Siegfried Hecker la existencia de una planta de enriquecimiento de uranio en Yongbyon, supuestamente para generación de electricidad.

La visita de Hecker en 2010 y el informe que le siguió sigue siendo el reporte más reciente y confiable sobre ese complejo.

En abril de 2015, un centro de estudios estadounidense dijo que fotografías satelitales tomadas a comienzos de ese año sugerían que el reactor de Yongbyon podría haber sido reactivado.

Luego, en septiembre, la prensa oficial de Corea del Norte anunció que se habían iniciado las "operaciones normales" en esa planta.

Según afirmó este martes ante el Senado de Estados Unidos el director nacional de Inteligencia de ese país, James Clapper, Corea del Norte podría obtener plutonio enriquecido de la planta de Yongbyon, cuyo reactor fue reactivado.

En enero 2016 Pyongyang realizó su más reciente ensayo nuclear, el cual se dijo que fue realizado en las instalaciones de Punggye-ri.

Tanto Estados Unidos como Corea del Sur afirman creer que Corea del Norte tiene otras instalaciones destinadas al programa de enriquecimiento de uranio.

Un ensayo con un artefacto con uranio significaría nuevas dificultades para la supervisión y nuevos peligros de proliferación porque el enriquecimiento de plutonio ocurre en instalaciones más grandes que son más fáciles de supervisar.

El enriquecimiento de uranio requiere de muchas, posiblemente más pequeñas, centrifugadoras que pueden ser ocultadas.

Aunque Corea del Norte ha disminuido su inventario de plutonio enriquecido al nivel requerido para ser usado en armas, el país tiene grandes reservas de uranio mineral.

¿Qué ha hecho la comunidad internacional?

Estados Unidos, Corea del Sur, Rusia, China, Japón y Corea del Norte han mantenido numerosas rondas de negociaciones con miras a persuadir a Pyongyang de abandonar sus ambiciones nucleares, pero hasta ahora ninguna ha conseguido este objetivo finalmente.

En septiembre de 2005, luego de más de dos años de negociaciones intermitentes, Corea del Norte aceptó un acuerdo histórico para renunciar a su programa nuclear a cambio de ayuda económica y de concesiones políticas.

Poner en marcha el acuerdo resultó ser muy difícil y las negociaciones se detuvieron en abril de 2009.

En julio de 2011 hubo una serie de contactos que no habían avanzado mucho cuando se produjo la muerte del líder norcoreano Kim Jong-il, quien fue sustituido por su hijo, Kim Jong-un.

A comienzos de 2012, Corea del Norte anunció repentinamente que suspendería sus actividades nucleares e iniciaría una moratoria en sus ensayos de misiles a cambio de ayuda alimentaria de Estados Unidos.

Sin embargo, en abril de ese año, Pyongyang intentó lanzar un misil con lo que las perspectivas de acuerdo se desvanecieron.

La ONU endureció su régimen de sanciones a Pyongyang tras el ensayo nuclear de 2013.

Las pruebas realizadas a comienzos de 2016 produjeron nuevas condenas internacionales, incluyendo la de China, el principal aliado de Pyongyang.

¿Cuánto ha avanzado Corea del Norte con sus pruebas nucleares?

Tras el ensayo nuclear de 2013, Corea del Norte dijo que disponía de un artefacto nuclear "miniaturizado", esto es, un artefacto lo suficientemente pequeño como para permitir encajar una cabeza nuclear en un misil.

En abril de 2015, repitió esa afirmación que fue puesta en duda por funcionarios de Estados Unidos, mientras que los expertos señalaron que es difícil valorar los avances que puede haber logrado Corea del Norte en la miniaturización.

Pyongyang también dijo que el beneficio logrado en el ensayo de 2013 era muy superior al logrado con las bombas de plutonio que detonó en 2006 y 2009.

Algunos analistas han sugerido que las advertencias de que se trataba de una prueba de "alto nivel" podría haber sido un código en referencia al uso de uranio altamente enriquecido, en lugar de plutonio.

Aunque ambos representan una amenaza similar, una bomba de uranio significaría un logro tecnológico inmenso porque el proceso de convertir ese mineral en su forma natural en un material apto para una bomba es muy complejo.

El ensayo de 2013 fue, efectivamente, mayor que los realizados previamente, pero los aparatos de verificación no lograron detectar isótopos radioactivos.

El hallazgo de cierto tipo de isótopos permite a los expertos determinar si se usó un artefacto de uranio o de plutonio.

Sin embargo, según los expertos un ensayo realizado de forma bien contenida podría no generar isótopos radioactivos, por lo que se mantiene la incertidumbre.

¿Tiene Pyongyang una bomba H?

El anuncio de Corea del Norte de que había realizado una prueba subterránea de una bomba de hidrógeno en enero de 2016 fue acogido con gran escepticismo.

Estimaciones iniciales ubican la explosión en el rango de los 10–15 kilotones, mientras que un estallido termonuclear estaría más próximo a los 100 kilotones.

Se prevé que nuevamente se realicen evaluaciones de radioactividad de la región, pero no hay certeza de que ofrezcan una conclusión definitiva.

Como en 2013, Corea del Norte aseguró que se trataba de una prueba exitosa de un artefacto miniaturizado, pero esta afirmación no ha podido ser verificada.